Bij handelshuis breekt nieuw tijdperk aan

Druk van een activistische belegger en tegenvallende resultaten hebben geleid tot ingrijpen bij Corporate Express. „De uitvoering van de strategie was slecht”, zegt de nieuwe topman.

Het heeft lang geduurd, maar vandaag was het dan zo ver: bestuursvoorzitter Frans Koffrie van Corporate Express, met negen jaar de langst zittende bestuursvoorzitter van een AEX-fonds, vertrekt. De man die jarenlang kritiek op zijn beleid van analisten en media naast zich neerlegde onder het mom ‘als ik alleen maar voor een leuke baan ga, moet ik wat anders zoeken’, geeft de leiding van een van ’s werelds grootste handelshuizen in kantoorartikelen over aan de Brit Peter Ventress, directeur Europa van het bedrijf.

De hete adem van de activistische aandeelhouder Centaurus, die eerder voor veel onrust zorgde bij Ahold en Stork, en de aanhoudend tegenvallende resultaten maakten Koffries vertrek uiteindelijk onvermijdelijk. De omzet in Noord-Amerika, verreweg de belangrijkste markt voor het bedrijf, daalt door een reorganisatie en de afzwakkende groei in de VS, wat zich vertaalt in tegenvallende winstcijfers. Koffries bewind kenmerkte zich steeds door wilde bewegingen: rond de millenniumwisseling werd Buhrmann, zoals het bedrijf tot voor kort heette, getroffen door de malaise en de daarmee gepaard gaande massaontslagen van kantoorpersoneel in de VS. Een aandelenemissie in 2001 werd prompt gevolgd door een winstwaarschuwing, waarop de koers instortte. Als de naam Koffrie viel, werd de markt meteen nerveus. Terwijl Koffie ook met succes de schulden van het bedrijf aanpakte en de IT- en papieractiviteiten verkocht. Populair werd hij echter nooit: sinds hij in 1998 aantrad, daalde het aandeel met bijna 50 procent.

In maart werd een ‘routineonderzoek’ naar de strategie aangekondigd. Officieel heette het vanmorgen dat Centaurus, dat 5 procent van de aandelen heeft, geen rol heeft gespeeld bij het vertrek van Koffrie en de uitkomst van het onderzoek. Achter de schermen zal de aanwezigheid van de belegger, die volgens eerdere, nooit bevestigde geruchten heeft aangedrongen op verkoop van het concern, er zeker aan hebben bijgedragen dat er drastische besluiten zijn genomen: een nieuwe topman, een beter assortiment, meer middelgrote bedrijven in het klantenbestand, duidelijke doelen qua omzet en winst, een betere vertegenwoordiging in wereldsteden waar de dienstverlening snel groeit en – waar het in feite allemaal om draait – een veel strakkere regie en verantwoordelijkheid van de werknemers voor de resultaten. Een van de weinige dingen die niet veranderen is dat Corporate Express een zelfstandig bedrijf blijft. Onderzoek naar een fusie, overname of verkoop van activiteiten was een van de uitgangspunten voor het strategisch onderzoek.

Zeker is dat met het aantreden van de gedreven, ambitieuze Peter Ventress een nieuw tijdperk begint. „Dit bedrijf heeft voldoende potentieel om zelfstandig door te gaan, alleen de uitvoering van de strategie was slecht”, was zijn nauwelijks verholen boodschap vanmorgen op een persconferentie.

Ventress wordt een topman die de wind er stevig onder wil hebben, getuige het besluit om de onderneming weer centraal te gaan leiden en het personeel voortaan af te rekenen op resultaten. Ventress wil de komende drie jaar minimaal 6 procent autonome groei laten zien en een winstmarge van zeker 7 procent boeken. De Brit krijgt praktisch de alleenheerschappij over het concern met 18.000 werknemers: de raad van bestuur bestaat verder alleen nog uit Floris Waller, de financiële man. Er komen nieuwe mensen op sleutelposities en bij het werven van nieuwe werknemers zal beter worden gekeken of ze in de nieuwe cultuur passen. Het tijdperk-Koffrie is echt voorbij.