‘Een krachtig album over New York’

Suzanne Vega, die morgen haar Europese tournee in Utrecht begint, blikt terug op moeilijke jaren in New York.

Suzanne Vega (Foto Albert Sanchez)
Suzanne Vega (Foto Albert Sanchez) Sanchez, Albert

Na een albumstilte van zes jaar maakt de Amerikaanse zangeres Suzanne Vega met Beauty & Crime haar rentree in de muziek. Ze nam afscheid van haar label dat zich meer toelegde op commerciële pop, en ontsloeg haar manager. ,,Daarna was het te verwarrend om iets op te nemen zonder te weten of er iemand iets mee ging doen”, zegt Vega in haar woonplaats New York.

De twijfel over haar muzikale toekomst knaagde aan haar. ,,Maar ik was vooral nerveus en bezorgd over mijn inkomen. Als alleenstaande moeder ben ik niet in de positie om tevreden achterover te leunen en alleen te leven van royalties.” Staande hield ze zich met optredens. ,,Het leverde geld op en ik behield er ook mijn bestaansrecht als muzikant mee.”

Morgen begint haar Europese tournee in het Utrechtse Tivoli. Een nieuw platencontract geeft rust, zegt Vega, die in ’85 debuteerde met een titelloos, door folk geïnspireerd popalbum. Ook op latere albums, blonk ze uit in poëtische metaforen in intelligente, serieuze aandoende liedteksten. Bovendien bleek haar stem er één uit duizenden, zo werd een ieder duidelijk nadat de a-capella song Tom’s Diner een wereldwijde hit werd als remix. Licht, geheimzinnig zacht, ongrijpbaar en beschikkend over een elegante dictie.

Vega’s nieuwe onderkomen is Blue Note, het statige muziekbedrijf waar doorgaans alleen jazzartiesten welkom waren. ,,Sinds het succes van Norah Jones staat de deur open voor nieuwe soorten songwriters, zoals Amos Lee en Keren Ann. Zij vallen, en ik dus nu ook, in de categorie ‘adult-pop’. Dat spreekt mij aan, ik kan blijven doen wat ik altijd heb gedaan.”

Van downtown New York tot de gegoede artistieke buurt Upper West Side. Suzanne Vega heeft sinds haar jeugd in vele buurten gewoond. Op het bezielde Beauty & Crime, haar zevende cd, fungeert de energieke stad als kleurig decor van alle liedjes. Nostalgie in de vorm van strijkers koppelt ze knap aan een modern stevig geluid met elektrische gitaren, snappy drums en achtergrondkoortjes. Haar typische wat bedachtzame stemgeluid klinkt opvallend warmer, ze stelt zich nog persoonlijker op.

Suzanne Vega schrijft de nasleep van de terroristische aanslag 9/11 in haar stad, plus de dood van haar broer, van zich af in liedjes die nooit echt neerslachtig klinken. Eerder opgewekt is het Velvet Underground-achtig rock/popnummer Zephyr & I. Het gaat over een oude vriend met wie ze mijmert over haar oude buurt Upper West Side in de jaren zeventig. Donkerder wordt het in Ludlow Street aan de Lower East Side, waaraan ze een tweeslachtige herinnering bewaart. Ze bezocht er ooit, in haar begintijd als performer, roemruchte feesten. Maar het was ook de buurt waar ze haar jongere broer, een graffiti-artiest, aan zijn verslaving ten onder zag gaan.

Vega verwerkte herinneringen. Dacht in flashbacks terug aan buurten, huizen en mensen die ze kende. ,,Het is niet dat ik iedereen wil overtuigen dat New York zo’n geweldige stad is. De cd is een antwoord op de vragen die me overstelpten na 9/11, toen ik net een nieuwe cd uit had en op veel plaatsen in de wereld kwam. Mensen vroegen nadrukkelijk naar de sfeer in New York. Hoe het er nu was, hoe ik me er voelde? Ik wilde een krachtig en objectief statement maken over New York. Het werd echter steeds gevarieerder, met indrukken uit het verleden, het heden en de toekomst. Uiteindelijk besloot ik kleine verhaaltjes met verschillende gezichtspunten op New York te maken.”

Ook de dood van haar broer heeft veel bij haar losgemaakt. ,,Ik loop met vragen en blik veel terug. Wat was er, wat is er nu en wat blijft in de toekomst. Voor mij draagt elke straathoek in New York een andere herinnering. Ik móest ze wel opschrijven.”

Suzanne Vega: Beauty & Crime (Blue Note); 26/6 Tivoli, Utrecht.