Broodvoetballer treedt uit de anonimiteit

Hij werd pas op het laatste moment bij de selectie gehaald. Maar onder leiding van Foppe de Haan ontpopt Maceo Rigters zich tot de revelatie van het EK onder 21. „Ik heb altijd in mijn kwaliteiten geloofd.”

Maceo Rigters. Foto Bas Czerwinski Dutch soccer team poses before the first round group A UEFA U21 Championship soccer match between The Netherlands and Israel at the Abe Lenstra stadium in Heerenveen, The Netherlands, Sunday June 10, 2007. Back row from left to right: Boy Waterman, Ron Vlaar, Hedwiges Maduro, Julian Jenner, Ryan Donk and Ryan Babel. Front row from left to right: Haris Medunjanin, Gianni Zuiverloon, Ismail Aissati, Royston Drenthe and Maceo Rigters. (AP Photo/Bas Czerwinski)
Maceo Rigters. Foto Bas Czerwinski Dutch soccer team poses before the first round group A UEFA U21 Championship soccer match between The Netherlands and Israel at the Abe Lenstra stadium in Heerenveen, The Netherlands, Sunday June 10, 2007. Back row from left to right: Boy Waterman, Ron Vlaar, Hedwiges Maduro, Julian Jenner, Ryan Donk and Ryan Babel. Front row from left to right: Haris Medunjanin, Gianni Zuiverloon, Ismail Aissati, Royston Drenthe and Maceo Rigters. (AP Photo/Bas Czerwinski) Associated Press

Oranjewoud, 23 juni. - Maceo Rigters, van zero tot hero. Een paar weken geleden werd de 23-jarige spits van Jong Oranje door zijn werkgever NAC nog afgeschilderd als de ideale twaalfde man. Inmiddels staat zijn naam in de boekjes van tal van internationale scouts die op dit Europees kampioenschap voor spelers onder 21 jaar op zoek zijn naar een scorende aanvaller. De topscorer van het toernooi hoopt zijn doorbraak vanavond in de finale tegen Servië te bekronen met een Europese titel. „Daarna zet ik alles rustig op een rijtje”, zegt Rigters in de lobby van het spelershotel. „Ik voel wel wat voor een buitenlands avontuur. Daar heb ik denk ik ook wel de speelstijl voor.”

In de aanloop naar het EK werden spelers als Ryan Babel, Royston Drenthe, Ismaïl Aissati en Ron Vlaar gezien als de dragende spelers van Jong Oranje. Rigters gold als een relatief onbekende broodvoetballer die bij SC Heerenveen, FC Dordrecht en NAC zelden of nooit uit de anonimiteit trad. De geboren Amsterdammer werd pas op het laatste moment door bondscoach Foppe de Haan bij de selectie gehaald en leek aanvankelijk met een bijrol genoegen te moeten nemen.

Maar Rigters kreeg tegen de verwachting in een basisplaats naast Babel. Na een moeizaam eerste duel tegen Israël groeide hij na sterke optredens tegen Portugal, België en Engeland uit tot de revelatie van het toernooi. „Ik merk dat de mensen me nu wel beginnen te kennen”, zei Rigters glimlachend een dag na de winst tegen Engeland. „Maar het is niet zo dat ik mezelf verbaas. Ik heb altijd in mijn kwaliteiten geloofd.”

Rigters heeft de voorbije jaren bij zijn werkgevers zelden of nooit een onvoorwaardelijk vertrouwen gevoeld. Bij Heerenveen kwam hij niet verder dan twee competitieduels, waarna hij zich in de eerste divisie bij Dordrecht in de kijker speelde van NAC. In Breda moest Rigters spitsen als Pierre van Hooijdonk en Johan Vonlanthen voor zich dulden en werd hij vooral gebruikt als linkeraanvaller.

Medio vorig jaar kreeg hij per brief te verstaan dat hij kon uitzien naar een andere club omdat NAC een ‘grote spits’ binnen zou halen. Toen die aankoop een paar dagen later afketste, hield de club een overgang van Rigters naar Excelsior tegen. „Ik kreeg een beetje het gevoel alsof ze me voor de gek wilden houden”, zegt hij terugkijkend. „Dat soort zaken is niet leuk om mee te maken. Maar ik ben doorgegaan. Wat kon ik anders?”

Rigters rekende na een redelijk seizoen eigenlijk geen moment op een uitnodiging van De Haan. De trainer die hem ooit bij Heerenveen liet debuteren in het profvoetbal voegde hem – mede door het gebrek aan spitsen – bij de selectie voor het EK onder 21. „Bij NAC speelde Rigters veel op links, maar ik had vertrouwen in hem als spits”, legde De Haan donderdag uit. „Hij is bij ons ook echt fit geraakt. En op een gegeven moment begon hij te doen wat hij goed kan. Rigters heeft het gewoon heel prima gedaan.”

In het shirt van Oranje groeide Rigters uit tot een publiekslieveling. De snelle en ijverige voetballer hield Jong Oranje woensdag hoogstpersoonlijk in de race met een prachtige omhaal in de slotfase van de reguliere speeltijd. Na afloop stelde hij gekscherend dat zijn bicycle kick misschien wel het gevolg was van de training die turncoach Tjalling van den Berg maandag gaf.

„Dat was eigenlijk een grapje”, gaf Rigters later toe. „Aan de andere kant helpen de dingen die de bondscoach ons laat doen buiten het voetbal misschien wel. Ik voel me als voetballer ook anders. We spelen veel aanvallender dan NAC. Daar moest ik met de bal het hele veld oversteken, hier krijg ik de bal op de zestien meter. We zijn als groep heel hecht. Dat is onze kracht. Ook in Suriname volgen ze onze wedstrijden. Ze zijn er trots op ons.”

Naast Rigters zorgen Drenthe, Babel, Ryan Donk, Kenneth Vermeer, Boy Waterman, Gianni Zuiverloon en Calvin Jong-A-Pin voor een Surinaamse inbreng bij Jong Oranje. „We gaan veel met elkaar om, maar we vormen geen apart groepje.” En dan lachend: „Nee, er is geen nieuwe kabel. We hebben het wel eens over het Surinaams elftal. Dat zou voor sommigen van ons een mooi alternatief zijn als we het grote Oranje niet halen. Maar omdat we geen Surinaamse paspoorten hebben, kan dat niet. Dat is zonde. Het is te hopen dat daar een keer een oplossing voor komt.”

Mede door de inbreng van Rigters wist Nederland zich te plaatsen voor de Olympische Spelen van volgend jaar. De goalgetter is echter te oud om mee te mogen doen. Rigters kan alleen als één van de drie dispensatiespelers worden opgeroepen voor ‘Peking’. „Ik ga er niet vanuit dat dat gebeurt. Maar ik hoop er natuurlijk wel op. Goede voetballers als Mark van Bommel hebben al aangegeven dat ze mee willen. Zo gaat dat in de voetballerij. De concurrentie is nu eenmaalgroot.”

Het is voordelig voor Rigters dat Van Nistelrooy bij het ‘grote’ Nederlands elftal sinds kort geen zero meer is, dat is een concurrent minder. En vanavond kan de aanvaller van Jong Oranje zich nog één keer in de kijker spelen.