Gerold door een aap in India

Afgestudeerd, sabbatical of zomervakantie? nrc.next inspireert tot wereldreizen.

Vandaag: veilig op reis

‘My dear friend, How are you? I am your Indian guy, poor fellow writing this letter’. Rob van Happen (28) pakt de brief die hij in 2000 ontving. Hij had er net een reis van zeven maanden op zitten, van Venlo naar India en weer terug. Eerst liftend, later, ter hoogte van Turkije, werd vervoer zo goedkoop dat hij per bus en trein verder trok.

Na vier maanden werd Van Happen ’s nachts in een trein in Noord-India beroofd. „Van een klein tasje met dingen die ik belangrijk vond, maar waar je geen fluit aan had. Foto’s, negatieven en een dagboek.” Sindsdien kreeg hij tientallen brieven. De Indiër die zich over de tas ‘ontfermt’ schrijft steevast: ‘My dear friend’, afwisselend gevolgd door Rob, Van of Mister Happen, en ‘I am your new friend’.

Van Happen haalt een stapel briefjes tevoorschijn, beplakt met vrolijk gekleurde stickers. „Om me lekker te maken kwam af en toe iets uit de tas deze kant op. Een strookje negatieven, buskaartjes. Kleine stukjes buit, zelfs de wikkel van een Snickers.”

Tegen betaling kon Van Happen meer krijgen. De man had nog een gouden hanger van Jezus op zijn verlanglijstje, een vriendschapsring, foto’s van Van Happens familie en een zonnebril. „Vriendschap met een blanke is waardevol in India. Met zo’n familiefoto spreken ze weer anderen aan. De dagboeken heeft hij natuurlijk tot het laatst bewaard.”

Onveilig voelde Van Happen zich niet in India. „Als ik ergens bang ben geweest, dan is het in de bus.” Met als dieptepunt een dodemansrit door de Himalaya, in Pakistan. „De plek van de chauffeur is net een minitempel.” Hij pakt een foto. De voorruit van de bus is behangen met religieuze attributen, hangers en afbeeldingen van een tot beschermgod uitgeroepen figuur. „Die chauffeurs leggen hun lot volledig in handen van de goden, en daarmee dus ook het mijne.” Bij iedere tegenligger, zag hij gruis en stenen het ravijn in rollen. „En overal van die slierten hasj. Doodnormaal. Zelfs de buschauffeur rookt.”

India is het land van de gekke situaties voor Van Happen. Naast de dear friend heeft ook een aap enkele van zijn spullen mee gegrist. Daarvan zag hij helaas niets terug.

Maar wel van de Indiër. In 2002, twee jaar na terugkomst, ontvangt Van Happen plots een postpakket: de laatste spullen uit zijn gestolen tas. „Uit het niets. Ik heb alles terug. Een flinke dosis geluk.”