De verlosser in Cleveland is jong toptalent

Lebron James groeide op in een achterstandswijk van Akron waar bendes regeerden

Hij heeft het spelinzicht en de tomeloze inzet van zijn voorbeeld Michael Jordan

LeBron James, met rugnummer 23 van zijn voorbeeld Michael Jordan, strooit met magnesium bij een wedstrijd in de NBA. Foto Reuters Cleveland Cavaliers' LeBron James goes through his pre-game ritual of applying powder to his hands before Game 2 of the NBA Finals basketball series against the San Antonio Spurs in San Antonio, Texas June 10, 2007. REUTERS/Lucy Nicholson (UNITED STATES)
LeBron James, met rugnummer 23 van zijn voorbeeld Michael Jordan, strooit met magnesium bij een wedstrijd in de NBA. Foto Reuters Cleveland Cavaliers' LeBron James goes through his pre-game ritual of applying powder to his hands before Game 2 of the NBA Finals basketball series against the San Antonio Spurs in San Antonio, Texas June 10, 2007. REUTERS/Lucy Nicholson (UNITED STATES) REUTERS

Elk professioneel sportteam uit Cleveland heeft zo zijn eigen trauma’s. Het rijtje gedenkwaardige gebeurtenissen is in de Verenigde Staten ook buiten de stad in Ohio bekend: The Catch, Red Right 88, The Drive, The Fumble en The Shot. Maar de decennialange sportieve vloek over Cleveland lijkt te zijn opgeheven. De basketballers van de Cavaliers, een middelmatige ploeg, bereikten voor het eerst in de geschiedenis de finale van de Amerikaanse profcompetitie NBA. Verlosser is het wonderkind LeBron James (22). ‘The Chosen One’ voldoet voorlopig aan alle verwachtingen als redder van de grootste basketbalcompetitie ter wereld.

Cleveland beleefde vlak na de Tweede Wereldoorlog een kortstondige sportieve bloei. De Indians wonnen in 1948 de World Series – de finale van de Amerikaanse honkbalcompetitie MLB – en de Browns domineerden in de jaren vijftig het American football. Maar met de ineenstorting van de zware industrie, de volksverhuizing naar de voorsteden en de raciale onrust in de stad aan Lake Erie brak ook de worsteling van de sportclubs aan. Cleveland werd in Amerikaanse media ‘the mistake on the lake’ genoemd.

Vaak genoeg waren sportteams uit Cleveland betrokken bij memorabele wedstrijden, maar altijd als slachtoffer. In 1954 maakte New York Giants-honkballer Willie Mays tegen de Indians een bijna onmogelijke vangbal zonder te kijken. The Catch kostte de ploeg uit Cleveland de World Series. De American-footballspelers van de Browns werden in 1981 bekend door Red Right 88, de naam van een falende tactiek in een play-offduel tegen Oakland Raiders. En in 1987 werd de ploeg uit Cleveland voor schut gezet door Denver Broncos met een aanval over 98 yards, twee yards minder dan de afmetingen van het totale speelveld (The Drive). Een jaar later kwam The Fumble op naam van Browns-speler Earnest Byner die een zekere score verknoeide door de bal te laten vallen.

In 1989 speelde Cleveland Cavaliers in de play-offs tegen Chicago Bulls. De ‘Cavs’ leken op voorsprong te komen in de best-of-seven-serie, totdat Michael Jordan aanlegde voor The Shot. Het sprongschot van de intussen gepensioneerde basketballegende in de laatste seconden van het duel is een van de mooiste in zijn carrière.

LeBron James groeide in die periode op in een achterstandswijk in Akron (Ohio) waar bendes regeerden. Gloria James was zestien jaar toen ze hem baarde; wie zijn vader is weet hij nog steeds niet. Het gezin zwierf van huis naar huis, totdat moeder geld- en drugsproblemen kreeg. Eenmaal in een pleeggezin ging James naar een ‘vaste’ high school. Daar openbaarde zich meteen zijn aanleg als basketballer. Het verraste niet eens meer dat eigenaar Gordon Gund van de Cavaliers op 22 mei 2003 sprak van „de mooiste dag in de historie van de club” bij het inlijven van de tiener uit het zuidelijker gelegen Akron.

‘King James’, die het college basketbal oversloeg, kwam de NBA op het juiste moment binnen, want nadat Michael Jordan in 1998 stopte liepen de kijkcijfers van de NBA-finales met 55 procent terug. Het basketbalpubliek kreeg genoeg van de nieuwste lichting Amerikaanse profs, die slechts zaakwaarnemers leken te gehoorzamen. De verwende miljonairs brachten achterbuurtmanieren en het egoïstische pleintjesbasketbal naar de NBA. Het publiek keek liever naar hardwerkende importspelers als de Duitser Dirk Nowitzki en de Rus Andrei Kirilenko dan naar de Amerikaanse hiphopster Allen Iverson.

En dus had NBA-baas David Stern niet genoeg aan een gedrags- en een kledingcode en herhaaldelijke kritiek op de nieuwe generatie door oud-spelers als Jordan en Earvin ‘Magic’ Johnson. Hij had een basketballer nodig die werkelijk kon voldoen aan het predikaat van nieuwe Michael Jordan en vond die in de 2,03 lange en 109 kilogram zware small forward vol tatoeages.

James koos als eerbetoon aan Jordan rugnummer 23 en heeft ‘Jordaneske’ trekjes. Hij heeft het spelinzicht, de tomeloze inzet en lijkt over springveren te beschikken. James wil van elke dunk een kunstwerk maken. Hij onderscheidde zich buiten de lijnen door de slachtoffers van orkaan Katrina een deel van zijn vermogen te schenken, een liefdadigheidsstichting op te richten en auto’s te kopen voor oud-teamgenoten van St. Mary’s.

James, die als jochie met zijn moeder soms op de bank bij de buurvrouw moest slapen, wil intussen meer dan basketballen. Hij beheert met drie vrienden zijn eigen management, hoopt een ‘global icon’ te worden en ’s werelds eerste sportende miljardair. James sloot nog voor zijn eerste profwedstrijd een zevenjarig schoenencontract met Nike ter waarde van 90 miljoen dollar. Eenmaal in de NBA bond hij zich aan een frisdrankproducent, een kauwgumfabrikant, een hamburgerketen en een softwareonderneming. De waarde van James’ sponsorcontracten overstijgt de 100 miljoen dollar. Zijn contract bij Cleveland werd met drie jaar verlengd voor 60 miljoen dollar.

James had dit seizoen de meeste speelminuten, werd topscorer en brak opnieuw ‘youngest player records’. Wat op zijn 22ste ontbreekt is een NBA-titel. „Hij is te gedreven en te getalenteerd om nooit een titel te winnen”, zei coach Mike Brown van Cleveland. „Ik vind dat je een NBA-titel moet hebben gewonnen om tot de beste spelers ooit te behoren. Maar dat is een kwestie van tijd.”

Het voorlopige hoogtepunt voor James was een galavoorstelling tegen Detroit Pistons, anderhalve week geleden, waardoor de Cavs een 3-2 voorsprong namen in de strijd om een finaleplaats. James kwam tot 48 punten en maakte 29 van de 30 laatste punten van zijn ploeg. „Cleveland bereikt de komende tien jaar de NBA-finale”, jubelde tv-analist en oud-coach Doug Collins.

„In leiderschap is hij in drie weken veel sterker geworden”, zei manager Danny Ferry van Cleveland in de krant Atlanta Journal. „Hij heeft begrepen dat hij de bal niet alleen in bezit moet hebben, maar voortdurend een actie moet maken of passen. Hij heeft meer gevoel gekregen voor wat hij op de vloer doet. De groei is te danken aan de play-offs. Hij heeft tegen verschillende defensies gespeeld die allemaal zijn enorme talent wilden bestrijden.”

Ook Michael Jordan, die als 26-jarige in zijn vijfde seizoen zijn eerste NBA-finale speelde, raakt overtuigd. „De stap naar een nieuwe dimensie in basketbal is dat je het elke avond opnieuw laat zien”, zei hij in de Chicago Tribune. „Dat iedereen het van je verwacht en je het vervolgens ook doet. Dat je tegenstanders zich helemaal op jou focussen en dat je toch impact hebt op het spel. Daar lijkt het nu op.”

In de best-of-seven-serie om de NBA-titel spelen de Cavaliers nu tegen San Antonio Spurs, dat tegenover de aanwezigheid van James de ‘Big Three’ stelt: Tim Duncan, Fransman Tony Parker en Argentijn Manu Ginobili. Drie van de vier beste spelers in de finale dragen het zwart-zilveren shirt van de kampioen van 2005, schreef The New York Times. James sprak zelf van de Grote Boze Wolf uit het Westen. San Antonio won na een 85-76 overwinning maandag ook de tweede thuiswedstrijd: 103-92. De volgende drie duels staan gepland in Cleveland, weet ook Robert Horry van de Spurs. „San Antonio juicht voor ons, misschien Argentinië voor Manu Ginobili, misschien Parijs voor Tony Parker. Verder wil echt iedereen dat Cleveland wint. Ze willen nu de nieuwe ‘MJ’ tot leven zien komen.”

Bekijk de website www.lebronjames.com