NBA: San Antonio en Elson bereiken finale

De basketballers van San Antonio Spurs hebben de finale bereikt van de Amerikaanse profcompetitie NBA. De ploeg van de Nederlandse speler Francisco Elson versloeg vannacht Utah Jazz (109-84) en bepaalde de eindstand in de best-of-seven serie om het kampioenschap van het westelijke competitiegedeelte op 4-1. Elson kan de eerste Nederlander met een NBA-kampioensring worden.

Voor San Antonio, dat de titel won in 1999, 2003 en 2005, is het de derde NBA-finale in vijf seizoenen. De ploeg uit Texas treft het beste team uit de oostelijke afdeling, Detroit Pistons of Cleveland Cavaliers. De stand in de finale van de Eastern Conference is 2-2.

Francisco Elson (31), een Rotterdammer van Surinaamse afkomst, is de derde Nederlander die een NBA-finale speelt. In 1948 verloor Hank Beenders met Philadelphia Warriors van Baltimore Bullets. In 2000 slaagde ook Rik Smits met Indiana Pacers er niet in de grootste basketbalcompetitie ter wereld te winnen, in een finale tegen Los Angeles Lakers.

Elson, die vorig jaar overstapte van Denver Nuggets, is geen startende speler bij San Antonio maar krijgt gestaag meer speeltijd van coach Gregg Popovich. De 2,13 meter lange center stond vannacht vijftien minuten op de vloer en maakte negen punten. Topscorers voor de Spurs waren Tim Duncan en Tony Parker, zij maakten beiden 21 punten.

Parker sprak na afloop van een teamprestatie. „We hebben uitstekend gespeeld, iedereen in de basis en van de bank, we scoorden allemaal”, zei de Fransman.

Naast de play-offstrijd beheerste ook Kobe Bryant de Amerikaanse sportkranten. Het basketbalidool heeft verklaard zijn ploeg Los Angeles Lakers te willen verlaten. Bryant (28) wacht bij de club uit Californië drie jaar vergeefs op succes. De veel scorende guard, die nog een contract heeft voor vier jaar ter waarde van 88 miljoen dollar, liet dat weten in een interview met sportzender ESPN.

„Ik wil een transfer”, zei de Amerikaan. „Dat is een moeilijke beslissing geweest, maar ik zie geen alternatief.” De zoon van oud-speler Joe ‘Jellybean’ Bryant heeft geen nieuwe werkgever op het oog. „Zoals het er nu voorstaat zou ik nog liever op Pluto gaan spelen.”

Bryant hielp de Lakers tussen 2000 en 2002 aan drie NBA-titels. Maar sinds sterspeler Shaquille O’Neal in 2004 naar Miami Heat vertrok, werd de ploeg elk seizoen voortijdig uitgeschakeld in de play-offs.