Mieren met ruggengraat

Mieren gebruiken hun lichaam om gaten in een houten plank op te vullen, zodat hun soortgenoten zich sneller kunnen verplaatsen – in een experiment van twee Britse biologen.

Als een colonne van 200.000 mieren tijdens een rooftocht op gaten stuit, werpen sommige mieren zich op als vrijwilliger om in de gaten te zitten, zodat de anderen op volle snelheid over hun rug kunnen lopen. Als een mier te groot of te klein is voor een gat dan proberen andere mieren de opening te vullen, net zolang totdat er een mier is gevonden die het gat helemaal vult. Mieren kunnen wat betreft grootte een factor vijftig van elkaar verschillen.

De biologen Scott Powell en Nigel Franks van de universiteit van Bristol deden onderzoek naar dit gedrag van mieren. Ze publiceren hun resultaten komende maand. De studie levert volgens hen „zeldzaam, kwantitatief bewijs dat extreme specialisatie” onder een klein aantal krachtige dieren met een sterke ruggengraat de prestaties van een meerderheid kan verbeteren.

Kijk voor alle In beeld-foto’s van het eerst jaar nrc.next op de website www.nrc.nl/inbeeld