‘Door LaSalle was een echt gesprek onmogelijk’

Ooit werkte hij er zelf, gisteren bood hij 24 miljard euro voor een deel van ABN Amro. De Belgische topman van Fortis Jean-Paul Votron licht zijn concurrerend bod toe.

Jean-Paul Votron. Foto AFP A handout photograph dated 23 May 2007 shows Jean-Paul Votron, (L) Chief Executive Officer of Fortis, Sir Fred Goodwin (C) Group Chief Executive of Royal Bank of Scotland and Emilio Botin, (R) Chairman of Santander as they pose for photographs in Edinburgh in Scotland, 23 May 2007. The Royal Bank of Scotland led a European consortium in a titanic attack against British rival Barclays on Tuesday 29 May 2007 with a record-breaking bid for Dutch target ABN Amro worth almost 100 billion dollars. The formal consortium offer, worth 71.14 billion euros (95.64 billion dollars) and is mostly in cash, has outgunned Barclays' agreed all-shares bid of 67 billion euros. However, ABN Amro has yet to respond to the RBS offer. AFP PHOTO/SANDY YOUNG **** NO SALES **** RESTRICTED FOR EDITORIAL USE ONLY **** AFP

Ooit was Jean-Paul Votron verantwoordelijk voor het internationale consumentenbankieren van ABN Amro. Gisteren kondigde de huidige bestuursvoorzitter van Fortis aan met Royal Bank of Scotland en het Spaanse Santander definitief mee te bieden op de bank waar hij van 1997 tot 2001 senior executive vice-president was. Als het concurrerende miljardenbod van het trio slaagt, krijgt Fortis de Nederlandse consumententak van ABN Amro in handen. Die combinatie biedt volgens Votron – in het Vlaams, zijn derde taal – „een fantastische opportuniteit om groot in de Benelux te worden”. Acht vragen aan de 56-jarige Belg.

Belangrijkste vraag die de klanten in Nederland bezighoudt; blijft de naam ABN Amro onder Fortis bestaan?

„Ja, absoluut. ABN Amro is een schitterende naam, waarin veel waarde zit. We zouden wel gek zijn als we dat merk zouden opheffen. Ik zou er perfect mee kunnen leven als onze consumentenbank in Nederland ABN Amro zou gaan heten, en die in België Fortis.”

En dat terwijl u een voorstander heet te zijn van één merk, één naam. Fortis heeft eerder klassieke Nederlandse namen opgedoekt. MeesPierson, bijvoorbeeld.

„Dat is een misvatting. Op dit moment heeft Fortis al meerdere merken, waaronder Fortis MeesPierson. Die naam is dus niet verdwenen. Voor de andere onderdelen van ABN Amro die we willen overnemen, vermogensbeheer en private banking, hebben we voor de nieuwe situatie nog geen beslissing genomen.”

Nog zo’n belangrijk Nederlands en cultureel aspect: wat gaat er met het hoofdkantoor van ABN Amro gebeuren?

„Dat is voor ons geen cruciaal punt. In die discussie vergeet men vaak dat Fortis al prominent in Nederland aanwezig is. We hebben een hoofdkantoor in Utrecht en een subhoofdkantoor in Rotterdam. Wat er met het kantoor aan de Zuidas gebeurt, staat nog niet vast. Daarbij moeten we kijken welk onderdeel wij ervan zullen gebruiken, en welk onze partner Royal Bank of Scotland. Die zal voor de zakenbank wellicht wat activiteiten in Amsterdam willen houden.”

Hoeveel banen zullen er in de nieuwe combinatie verdwijnen, en hoeveel daarvan gedwongen?

„Op de drie terreinen die wij willen overnemen zal er een overlap zijn van zo’n 6.500 arbeidsplaatsen, 7 procent van het totaal. Op het hoofdkantoor zullen nog eens ruim 1.100 banen verdwijnen, maar die komen mede voor rekening van onze twee partners. Uiteindelijk zullen we voor meer werkgelegenheid zorgen, want we willen groeien. Fortis heeft een natuurlijk verloop van 9 procent. Ik verwacht dus niet dat er veel gedwongen ontslagen zullen vallen. Hoe dan ook zullen we alle sociale maatregelen nemen die nodig zijn. Dat zijn de vakbonden en de ondernemingsraad van ons gewend.”

Over verdwijnende banen gesproken: voor welke bestuurders van ABN Amro is nog plek in de nieuwe combinatie?

„Dat zal pas duidelijk worden wanneer we met ABN Amro het inhoudelijk gesprek aangaan. We hebben één duidelijke mentaliteit: we willen de juiste man op de juiste plek. Ik ken ABN Amro goed. Er is daar veel talent aanwezig. Ik verwacht een perfecte integratie.”

Hoe hebt u de houding van ABN Amro tegen de plannen van ‘uw’ consortium in de voorbije weken ervaren?

„Ik heb persoonlijk geen tegenwerking ervaren. We hebben tijdens ons boekenonderzoek in zekere zin constructieve discussies kunnen voeren, Maar door de litige rond LaSalle was een echt gesprek onmogelijk. De contacten waren op zich goed, zeker met president-commissaris Martinez. Wij zouden nu graag in positief contact treden met alle betrokkenen, om onze uitstekende plannen te verduidelijken. Ons voorstel is duidelijk beter dan dat van Barclays.”

Hoe verliep het contact met De Nederlandsche Bank, die zich eerder bezorgd uitliet over een overname door ‘een’ consortium?

„We hebben veel discussies met DNB gehad. Die waren steeds open en professioneel. De toezichthouder had veel vragen – ook voor haar is de situatie nieuw natuurlijk. Er waren veel vragen, onder meer of er van ons drieën niet één verantwoordelijke partij kon zijn. Dat is Royal Bank of Scotland. Sir Fred Goodwin [topman RBS, red.] is ook vaak bij de gesprekken aanwezig geweest.”

U hebt niet de indruk dat De Nederlandsche Bank een voorkeur heeft in de overnamestrijd rond ABN Amro?

„Nout Wellink [president DNB] en Arnold Schilder [directeur DNB] hebben me steeds gezegd erg neutraal en objectief tegen de zaak aan te kijken. Ik heb geen reden om dat niet te geloven.”