Ook toprenner Zabel bekent

Net als zoveel Telekom-renners geeft Erik Zabel gebruik van epo toe.

Vanmiddag komt Tour-winnaar Bjarne Riis eindelijk met een verklaring.

Erik van der Walle

Erik Zabel brak toen hij over zijn zoon begon. Ook de kleine Zabel zit geregeld op de racefiets. „Maar ik wil niet dat mijn zoon in een vergelijkbare situatie komt als ik”, zei de toprenner gisteren met gesmoorde stem op een persconferentie in Bonn.

Een paar minuten eerder had de 36-jarige Zabel geëmotioneerd toegegeven zich in 1996 schuldig gemaakt te hebben aan epogebruik. Naar eigen zeggen heeft hij het verboden eiwithormoon dat de aanmaak van rode bloedcellen stimuleert slechts een week gebruikt. „Na een week ben ik ermee gestopt vanwege de bijeffecten. Ik kreeg een hogere lichaamstemperatuur en een lagere pols in rust. Daardoor werd ik onzeker. Ik kende de verhalen van gestorven renners. Word ik morgen nog wakker, vroeg ik me af.” Zabel betuigde spijt. „Ik heb jarenlang in alle interviews ontkend, ik heb gelogen. Mijn excuses daarvoor.”

De bekentenis van toprenner Zabel, goed voor onder meer zesmaal de groene sprinterstrui in de Tour de France en viermaal winst in Milaan-Sanremo, past in een reeks verklaringen vanuit de Duitse wielerploeg Telekom, het huidige T-Mobile, die eerder onderdak bood aan oud-Tourwinnaars Bjarne Riis en Jan Ullrich. De Deense renner (Tourwinnaar in 1996) geeft vanmiddag in Kopenhagen een persconferentie en zal naar verwachting niet langer het gebruik van epo ontkennen. Ullrich (1997), tegen wie ook een strafrechtelijk onderzoek loopt, volhardt nog altijd in ontkenningen.

Eerder deze week hadden oud-coureurs Udo Bölts, Brian Holm, Bert Dietz en Christian Henn, tegenwoordig ploegleider bij de ploeg Gerolsteiner, het gebruik van epo toegegeven. Zabel, die al twee jaar bij een andere ploeg (Milram) rijdt, was naar het hoofdkwartier van T-Mobile in Bonn gekomen om zijn vriend en oud-ploeggenoot Rolf Aldag te steunen, die tegenwoordig ploegleider van T-Mobile is. Ook Aldag bekende. „In 1995 ben ik begonnen met epo. Ik dacht, ik kan toch niet gepakt worden. Wat is het risico?”, zei Aldag, die verklaarde na de invoering van de hematocrietcontroles in 1997 „een slecht geweten” te hebben gekregen. Hij ontving de epo naar eigen zeggen per post uit Nederland.

Ondanks zijn bekentenis mag Aldag als ploegleider aan het topteam verbonden blijven, net als zijn Deense collega Holm. Voor Henn geldt bij Gerolsteiner hetzelfde. Zabel is onzeker over zijn toekomst. „Die hangt af van de reacties op mijn bekentenis.”

Bob Stapleton, sinds dit jaar algemeen manager van de T-Mobileploeg, vertelde dat Aldag twee weken geleden zijn ontslag had aangeboden. De Amerikaan weigerde. „Rolf is het verleden en de toekomst van het team”, zei Stapleton. „Als iemand onze jonge renners het verschil tussen goed en fout kan vertellen, is hij het wel. Alle renners staan achter hem.”

Hoofdsponsor T-Mobile, dat nog een contract heeft tot en met 2010, blijft de wielerploeg steunen. „Wij geloven in de nieuwe weg die sinds dit seizoen is ingeslagen”, zei woordvoerder Christian Frommert. De Duitse ploeg nam afscheid van de gevestigde vedetten en trok vooral jong talent aan.

De nieuwe start leverde verrassende overwinningen op van de Brit Mark Cavendish (21) en de Duitsers Marcus Burghardt (23), Gerald Ciolek (21) en Patrick Sinkewitz (26). De successen worden echter overschaduwd door de affaires die nu opduiken uit het verleden. Door alle bekentenissen van renners zijn de teamartsen Lothar Heinrich en Andreas Schmid ontslagen door hun werkgever, de universiteitskliniek van Freiburg.

De zaak kwam aan het rollen na publicatie van een boek van de Belg Jef d’Hont, verzorger bij Telekom van 1992 tot en met 1996, begin deze maand. Hij beschuldigde nadrukkelijk ook de toenmalige manager van de ploeg, Walter Godefroot. De Belg, tegenwoordig adviseur van Astana, blijft systematisch dopinggebruik bij Telekom ontkennen. Aldag reageerde er gisteren sceptisch op. „Godefroot heeft voor de makkelijkste weg gekozen. Ik wil niet over hem oordelen. Maar wanneer hij er als manager niets van heeft geweten, was dat fout.”

Vandaag zal Bjarne Riis het wielernieuws domineren, gisteren T-Mobile. En tot tot woensdag stonden de camera’s opgesteld in Malibu, waar Floyd Landis zijn sportieve toekomst trachtte te redden. Vlak voor de start van de Ronde van Italië (wie spreekt daar nog over?) was er de halve bekentenis van Ivan Basso, die met de Spaanse dopingarts Eufemiano Fuentes heeft samengewerkt. Nog altijd wacht de wielerwereld op de honderd namen van renners die eveneens bij Operacion Puerto betrokken zijn.

Natuurlijk, elke affaire is anders. Speelde in een andere tijd. Maar alle tasten de geloofwaardigheid van de wielersport aan. De gevolgen zijn zichtbaar. Gisteren werd duidelijk dat de Duitse wielerploeg Wiesenhof er na dit seizoen mee ophoudt. De geldschieter van de ploeg waar onder anderen de Nederlanders Bas Giling en Stefan van Dijk fietsen, voert als reden de „huidige ontwikkelingen in de professionele wielersport” aan.

De dopingverhalen brengen Tourdirecteur Christian Prudhomme bijna tot wanhoop. „In tien jaar heeft het wielrennen meer tegen doping ondernomen dan alle andere sporten bij elkaar. Maar het heeft niet geholpen. Doping vermoordt de legendes. Het vermoordt het wielrennen”, verklaarde hij deze week.