Bewoners eiland hopen op terugkeer

Een paar duizend Britten maken zich op voor een terugkeer naar hun geboortegrond, ruim dertig jaar nadat zij daar zijn weggestuurd door de Britse overheid. Het gaat om de voormalige bewoners van de Chagos-archipel, een Britse eilandengroep in de Indische Oceaan.

Het Britse civiele Hof van beroep (Court of Appeal) maakte deze week de weg vrij voor een terugkeer door een regeringsbesluit uit 2004 ongedaan te maken. Destijds bepaalde de regering dat de oorspronkelijke bewoners niet mochten terugkeren, decennia nadat zij plaats hadden moeten maken voor een Amerikaanse legerbasis. In 1966 ‘verhuurden’ de Britten het voornaamste eiland van de archipel, Diego Garcia, aan de Verenigde Staten.

Naar schatting tweeduizend bewoners werden uiteindelijk gedwongen hun huis op een van de vijfenzestig koraaleilandjes te verlaten. Zij verhuisden noodgedwongen naar Mauritius of de Seychellen, waar zij vaak in abominabele omstandigheden terechtkwamen. Het gedwongen vertrek leek, aldus de krant The Independent, „op Stalins deportaties van inheemse volkeren”.

De archipel werd voor het eerst bevolkt door slaven uit onder meer Madagaskar en Senegal, die in 1776 werden meegebracht door Franse kolonisatoren. Onder Brits gezag, vanaf het begin van de negentiende eeuw, leefden de bewoners betrekkelijk zelfstandig.

Een organisatie van vroegere Chagos-bewoners schat dat zo’n vijfduizend mensen nu klaar staan om terug te verhuizen. Het is overigens nog niet definitief zeker dat het zo ver komt: de Britse overheid overweegt nog of zij tegen de uitspraak in beroep gaat bij het House of Lords.