BA heeft goed onderhandeld

Jaren van zware besprekingen met vakbonden en pensioenfondsbeheerders hebben de onderhandelingsvaardigheden van British Airways (BA) duidelijk aangescherpt. Het lijkt erop dat het Britse concern een goede slag heeft geslagen door de handen ineen te slaan met investeringsmaatschappij Texas Pacific Group (TPG) bij zijn bod op de Spaanse luchtvaartmaatschappij Iberia. Het feit dat BA al een belang van 10 procent heeft in Iberia, plus het recht van eerste koop op nog eens 32 procent, heeft daarbij zeker geholpen.

De details zijn nog niet helemaal uitgewerkt. Maar volgens een ingewijde zou de transactie als volgt kunnen verlopen. In eerste instantie zou BA ongeveer 340 miljoen euro krijgen voor zijn belang, ervan uitgaand dat Iberia wordt verkocht voor de prijs van 3,60 euro per aandeel die TPG aanvankelijk heeft geboden. Vervolgens zou BA een deel van dat geld weer in Iberia investeren. Stel dat de nieuwe eigenaren een lening afsluiten ter waarde van 4,5 maal de winst voor rente, belastingen, afschrijvingen en vliegtuighuur, overeenkomstig het mislukte bod van Qantas. Dan zou het nieuwe aandelenkapitaal van Iberia ongeveer 1 miljard euro bedragen. BA kan daarvan 15 tot 20 procent in handen krijgen, als het concern slechts de helft van het te ontvangen geld opnieuw in het bedrijf steekt.

Betaald worden om je belang in een bedrijf te kunnen verdubbelen is geen slechte zaak. Dit verleent BA bovendien een optie op de toekomst van Iberia. De Britten moeten erop aandringen hun recht van eerste koop te behouden, als de investeringsmaatschappij over drie tot vier jaar haar belang in Iberia weer wil afstoten. Maar ze kunnen intussen ook flink incasseren als hun belegging een rendement oplevert van meer dan 20 procent, hetgeen niet ongebruikelijk is voor dit soort transacties.

En dat is nog niet alles. BA heeft al een overeenkomst met Iberia over het gezamenlijk gebruik van de landingsrechten op de routes tussen Londen en Madrid, en Londen en Barcelona. De Britten kunnen proberen deze overeenkomst uit te breiden tot het grote netwerk van Iberia in Latijns-Amerika. Het duo kan ook een deel van zijn grondactiviteiten op luchthavens en van zijn vliegtuigonderhoud onderling coördineren.

Maar het beste is dat BA dit allemaal binnenhaalt zonder het bedrijf zelf te hoeven leiden. Spaanse beleggers moeten op grond van internationale luchtvaartverdragen zo’n 50 procent van Iberia bezitten om ervoor te zorgen dat de luchtvaartmaatschappij haar landingsrechten behoudt. Maar TPG zal het roer in handen nemen. Daardoor kan BA zich concentreren op wat werkelijk belangrijk is: de verhuizing naar Terminal 5 op Heathrow volgend jaar en het oplossen van de problemen met de vakbonden en pensioenfondsen. Kon BA op die punten ook maar zulke mooie onderhandelingsresultaten boeken.

Fiona Maharg-Bravo

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com.Vertaling Menno Grootveld