Rome moet Alitalia helemaal loslaten

Als je van ze houdt, laat je ze los. Dat zou de gedachte kunnen zijn achter het besluit van de Italiaanse regering om haar belang van 49,9 procent in Alitalia te verkopen, na jaren te hebben geworsteld met de kwakkelende nationale luchtvaartmaatschappij. Dit is absoluut goed nieuws. De nieuwe eigenaar van Alitalia krijgt nu een echte kans om het verlieslijdende concern te saneren.

De Italiaanse premier Romano Prodi, die Alitalia ooit heeft omschreven als „stuurloos zonder parachute”, heeft er duidelijk genoeg van. De houdgreep van de vakbonden op de luchtvaartmaatschappij is sterker dan ooit. Alitalia, dat sinds 1998 geen winst meer heeft gemaakt, verliest 1 miljoen euro per dag door toedoen van verlammende stakingen en hoge brandstofkosten. De Italiaanse regering heeft dat uitsluitend aan zichzelf te wijten. Alitalia moet hoognodig snoeien in de uit de hand gelopen kosten. Maar in plaats van banenverlies te aanvaarden, heeft de regering in Rome er van oudsher de voorkeur aan gegeven de topman te ontslaan en opnieuw met de bonden te onderhandelen als de gemoederen hoog opliepen. Geen wonder dat de bonden nu moord en brand schreeuwen bij het vooruitzicht hun beschermheer te verliezen.

Als de regering werkelijk van Alitalia houdt, moet zij een aantal van de voorwaarden die ze aan de verkoop heeft verbonden eveneens versoepelen. De lijst met voorwaarden, waaronder de eis dat een koper de kwaliteit en de kwantiteit van de diensten en het netwerk van bestemmingen garandeert, is nogal vaag. Maar de nieuwe eigenaar moet de vrije hand krijgen bij het saneren, als de luchtvaartmaatschappij weer winst wil gaan maken. Het vasthouden aan twee dure thuishavens in Rome en Milaan is bijvoorbeeld iets te veel van het goede.

De beroerde staat waarin de veiling van Alitalia verkeert, moet het besluit van Prodi om bakzeil te halen hebben beïnvloed. Westerse luchtvaartmaatschappijen hebben tot nu toe geen belangstelling getoond. De drie bieders – bedrijvenopkoper Texas Pacific Group, de binnenlandse luchtvaartmaatschappij Air One en het Russische Aeroflot – hebben naar verluidt bedragen geboden die een scherpe korting inhouden ten opzichte van de huidige aandelenkoers. Als ze zonder al te veel voorbehouden een aanvang zouden kunnen maken met de saneringsoperatie, zouden ze zich wellicht iets royaler opstellen.

Fiona Maharg-Bravo

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com.Vertaling Menno Grootveld