Oefenen voor een duik in de ruimte

Deze duikrobot van de NASA, Depthx genaamd, oefent sinds vorige week in onderwatergrotten van kalksteen in Mexico. Het uiteindelijke doel is om de robot in een verkleinde versie de verijsde Jupitermaan Europa te laten verkennen. Daar wordt onder het ijs een mogelijk leven bevattende oceaan vermoed. Het duikbootje kan onbemand en zelfstandig zijn weg zoeken en ook monsters verzamelen. Als de testen in Mexico goed verlopen, zal een aangepaste variant van Depthx eind volgend jaar een meer onder de ijskap van Antarctica bezoeken.

Een eerste 270 meter diepe duik in het ‘verdwijngat’ El Zacatón in de Mexicaanse provincie Tamaulipas heeft duidelijk gemaakt dat deze spelonk, mogelijk ‘s werelds diepste, zich langzaam vernauwt en doorloopt tot ten minste 290 meter onder water. Aan het oppervlak heeft El Zacatón een diameter van 180 meter. Niemand heeft ooit de bodem van de spelonk bereikt; met sonar is de diepte moeilijk te bepalen doordat de bodem geleidelijk afloopt. In 1994 verloor een duiker het leven bij een recordpoging in El Zacatón.

Depthx is een rond, oranje duikbootje van 1500 kilo en met een diameter van 2,5 meter. De kalksteengrotten zijn donker vanaf een meter of dertig onder het oppervlak. Depthx vindt er autonoom zijn weg door geluidsgolven uit te zenden en weer op te vangen met 56 sensoren. Een computerprogramma analyseert de informatie en bepaalt op basis daarvan de koers. Het robotje beweegt met een snelheid van tien centimeter per seconde, terwijl zijn sensoren voortdurend een driedimensionale kaart van zijn omgeving creëren .