Met de Ferrari van de zee gaat alles goed komen

„Dit is het einde.” Dat dacht Eric Kentley, als conservator verbonden aan de Cutty Sark Trust, toen hij gisteren de eerste beelden zag van het zwartgeblakerd geraamte van wat ooit het snelste zeilschip ter wereld was. Een verzengend vuur, met temperaturen van meer dan duizend graden, had de theeklipper Cutty Sark grotendeels inde as gelegd. De vorig jaar begonnen restauratie van dit icoon van Britse maritieme glorie kon worden afgeblazen, vermoedde Kentley.

Een dag later ziet hij de toekomst een stuk zonniger in. Over de telefoon vanuit Greenwich vertelt hij dat het herstel van de Cutty Sark, dat oorspronkelijk eind 2008 voltooid zou zijn, slechts drie maanden tot een jaar vertraging oploopt. „We hebben ongelooflijk geluk gehad. De belangrijkste onderdelen van het schip waren onlangs verwijderd.”

Kenteley heeft het niet over de majestueuze masten van de Cutty Sark, of het boegbeeld, de heks Nanny. Voor het ongeschoold oog zijn dit wellicht de onderdelen die het schip bijzonder maken, maar het geheim van de Cutty Sark bevond zich juist onder water. Het was de samenstelling en vorm van de romp die het schip maakten tot de ‘Ferrari van de zee’, of de ‘Concorde van de negentiende eeuw’, zoals de Engelse media dichtten.

„Vorige maand zijn tweehonderd planken van de romp gehaald”, zegt Kentley. „Samen met het ijzeren geraamte van het schip zorgde de vorm van deze planken voor de grote snelheid die de Cutty Sark kon ontwikkelen.”

Dat de dekken volledig verbrand zijn interesseert Kentley dan ook niet. „Dat was inferieur hout dat gebruikt is bij een restauratie in de jaren vijftig van de vorige eeuw. Ik ben vooral benieuwd naar de mate waarin de ijzeren balken door het vuur verwrongen zijn. Gisteren ben ik van een afstand wezen kijken, en op het eerste gezicht zag het er niet slecht uit.”

Wat Kentley betreft worden er bij het herstel van het schip zo min mogelijk onderdelen vervangen door nieuw materiaal. „We gaan elk restje hout dat we vinden gebruiken. Met de Cutty Sark gaat uiteindelijk alles goed komen, Nu de eerste schrik verdwenen is, ben ik daar zeker van.”

Volg de ontwikkelingen rondom het schip via www.cuttysark.org.uk