Touwtrekken om grote zeeschat

Een Amerikaans bedrijf beweert de grootste zeeschat aller tijden te hebben opgedolven. De firma wil niet zeggen waar de vondst is gedaan. Tot ergernis van de Spaanse autoriteiten, die de eigendom claimen.

De bekendmaking dat de grootste zeeschat aller tijden zou zijn gevonden, heeft onmiddellijk een nieuwe jacht op de schat veroorzaakt, nu door de Spaanse overheid.

Vrijdag, op de dag van zijn jaarlijkse aandeelhoudersvergadering in Tampa (VS), maakte het Amerikaanse schatzoekersbedrijf Odyssey Marine Exploration bekend in de Atlantische Oceaan een half miljoen gouden en zilveren munten, met een totaal gewicht van 17 ton, te hebben gevonden. De waarde wordt door deskundigen geschat op 300 miljoen euro.

Odyssey heeft niet bekendgemaakt waar de schat is opgedoken en om welk schip het gaat. Van het gebied van de berging verstrekt de onderneming alleen de codenaam: ‘Zwarte Zwaan’. De schat zou naar een geheim adres in de VS zijn overgebracht.

De zwijgzaamheid van de Amerikanen heeft diep wantrouwen gewekt bij de Spaanse autoriteiten. Die vermoeden dat ‘Zwarte Zwaan’ de plek betreft van het wrak van het Engelse oorlogschip HMS Sussex, dat in 1694 in een storm verging nabij Gibraltar.

Spanje claimt dat de Sussex binnen de zone van 200 mijl ligt die volgens zijn wetgeving wordt aangehouden als het gebied waarbinnen de Spaanse staat scheepswrakken kan claimen. De firma Odyssey ligt al jaren met Spanje in de clinch over een vergunning om te duiken in de zone waar de Sussex mogelijk op de zeebodem ligt.

Het wantrouwen van de Spanjaarden wordt verder gevoed doordat het schip Odyssey Explorer, een van de schepen van het bedrijf, de afgelopen maanden in de haven van Gibraltar is gesignaleerd.

Dit lijkt in tegenspraak met berichten in de Britse pers waar de opgediepte schat door deskundigen in verband wordt gebracht met het Engelse galjoen Merchant Royal, dat in 1641 voor de kust van Cornwall verging. Bovendien zou volgens de Spaanse pers een door Odyssey gecharterd vrachtvliegtuig afgelopen donderdag van Gibraltar met een onbekende lading richting New York zijn vertrokken. De Spaanse overheid heeft nu de Guardia Civil opgedragen de herkomst van de munten en hun bestemming te onderzoeken.

Odyssey maakte drie jaar geleden naam met de berging van een zeeschat uit de Amerikaanse oorlogsbodem SS Republic, waarbij voor 75 miljoen dollar aan goud en zilver werd opgedoken. De schat die nu is opgedoken slaat echter alle records.

In het geval van de HMS Sussex betrof het een betaling aan de Hertog van Savoye om zich aan te sluiten bij de Engelsen. De Merchant Royal was op weg naar Antwerpen met een grote lading goud en zilver om het Spaanse leger in Vlaanderen te betalen.

Het beursgenoteerde Odyssey , dat met de modernste technieken in staat is op grote dieptes wrakken te onderzoeken, is eerder bekritiseerd door zeearcheologen en juristen. Daarbij speelt vooral het gebrek aan internationale overeenstemming over regelgeving rond de eigendom van de scheepswrakken en hun lading.

Met name rond Gibraltar zijn honderden plekken met wrakken bekend die aanleiding kunnen geven tot complexe juridische kwesties.

Odyssey Marine Exploration:www.shipwreck.net