Symbool Brits maritiem verleden verbrand

De theeklipper Cutty Sark, symbool van het Britse maritieme verleden, is vanochtend voor een belangrijk deel verwoest door een felle brand. Deskundigen onderzoeken nu of het 138-jarige schip – als pronkstuk in de Londense haven decennialang een publiekstrekker, maar sinds vorig najaar tijdelijk gesloten wegens renovatie – in zijn oude luister kan worden hersteld.

Als geluk bij een ongeluk bestempelden kenners het feit dat ongeveer de helft van de scheepsonderdelen, waaronder de masten, in verband met de opknapbeurt elders waren gestald. „De eerste indicaties suggereren dat er geen massale vervorming van de scheepsromp heeft plaatsgevonden”, zei een medewerker van de maatschappij die de Cutty Sark exploiteert tegen persbureau AP.

De autoriteiten in Londen verklaarden vooralsnog geen aanwijzingen te hebben dat de brand is aangestoken. De politie zei de videobewakingsbeelden te zullen inspecteren die kort voor de brand van het schip zijn gemaakt.

De Cutty Sark bood de snelste verbindingen tussen Londen en de uithoeken van het Britse Empire. Het schip, dat zijn maidentrip beleefde in 1870, was „de Ferrari van zijn tijd omdat het de belichaming was van snelheid onder zeil”, aldus directeur Richard Doughty van de Cutty Sark Trust.

Sinds zijn openstelling voor het publiek, in 1957, heeft de Cutty Sark 15 miljoen bezoekers getrokken. Eind vorig jaar werd het schip gesloten voor renovatie. Onduidelijk is of de heropening, gepland voor 2009, wordt uitgesteld.