Dubbele tegenvaller voor verliezend Ajax

AZ2Ajax1

Ruststand 1-1. 2. Cziommer 1-0. 13. Sneijder 1-1. 90. Arveladze 2-1. Scheidsrechter: Luinge. Toeschouwers: 24.000.

Op het moment dat in de vierde onderlinge confrontatie de eerste nederlaag dit seizoen tegen AZ al vrijwel onafwendbaar was, bezorgde Wesley Sneijder Ajax nog een tegenvaller. In de extra tijd kreeg de middenvelder door een harde tackle met twee benen op Demy de Zeeuw een gele kaart met als gevolg dat hij de return van de finale van de play-offs, zondag in de Arena, vanwege een schorsing vanaf de tribune moet bekijken. Dat was gisteren een tweede gevoelige tik voor de bekerwinnaar, al moet AZ in dat duel Simon Cziommer om dezelfde reden missen.

Sneijder is dit seizoen de animator van Ajax. Hij maakte in de competitie als aanvallende middenvelder achttien treffers. „Een speler van wereldklasse”, noemde AZ-trainer Louis Van Gaal hem gisteren nadat hij in het DSB Stadion nog eens zijn kunsten had vertoond. Vooral in de dertiende minuut, toen Sneijder een sterke solo afrondde met een verwoestend schot (1-1).

Maar die speler van wereldklasse is er dus zondag niet bij en het kan best zijn dat hij gisteren zijn laatste officiële wedstrijd voor Ajax heeft gespeeld. De Amsterdamse club onderhandelt met Valencia over een transfer. Gezien het niet zo grote gat dat er tussen vraag (15 miljoen) en aanbod (12 miljoen) zit, zullen beide clubs er wel uitkomen. Sneijder wilde in Alkmaar nog niet op die ontwikkeling vooruitlopen. „Het zou heel goed kunnen dat ik volgend jaar in dienst ben van Valencia”, zei hij slechts. Intern heeft Sneijder aangegeven dat hij weg wil bij Ajax.

De oogappel van Johan Cruijff heeft zich dit seizoen sterk ontwikkeld. Ajax-trainer Henk ten Cate stemde het concept van zijn team op hem af en gaf hem een rol achter de spitsen en niet meer op de flank. Sneijder onderscheidde zich als een speler met een sterke individuele actie. Dat in combinatie met zijn bijzondere traptechniek maakt hem dit seizoen tot beste Ajacied.

Zijn afwezigheid in de beslissende wedstrijd om de Champions League komt dus voor Ajax op een ongelukkig moment. Ten Cate deed er nogal luchtig over. Hij verdedigde zelfs zijn sterspeler. „We hadden veel mensen voor de bal. Die overtreding was nodig. Heel professioneel wat Wesley deed.” De speler zelf vertolkte de vermoorde onschuld. „Ik probeerde de bal te spelen en raakte De Zeeuw volgens mij niet. Het was ook niet uit frustratie.”

Na drie gelijke spelen kreeg de titanenstrijd tussen Ajax en AZ dit seizoen eindelijk een winnaar. Zondag zal in de Arena pas blijken hoeveel waarde de 2-1 zege heeft. Nog altijd moet AZ rekening houden met een doemscenario waarvoor trainer Van Gaal al geruime tijd vreest: lang meedoen op drie fronten, maar toch met lege handen het seizoen afsluiten. Als AZ in Amsterdam bijvoorbeeld met 1-0 verliest, is de zege van gisteren voor niets geweest.

De smaakmaker van dit seizoen verdiende in het eigen stadion niettemin te winnen. Ajax kreeg weliswaar wat kansen, vooral via Ryan Babel, maar dat kwam ook doordat AZ alle risico’s nam om een beslissing te forceren.

Ajax miste belangrijke pionnen als Edgar Davids, Gabri (beiden geschorst) Jaap Stam en Zdenek Grygera (beiden geblesseerd). AZ kon niet beschikken over supertalent Moussa Dembélé. Al in de tweede minuut kwam AZ op voorsprong door een treffer van Cziommer nadat Maarten Martens de bal uit een voorzet van De Zeeuw had doorgekopt. Sneijder bracht Ajax met een wervelende actie langszij en pas in de 90ste minuut kreeg AZ loon naar werken toen uitblinker De Zeeuw spits Shota Arveladze met een subtiele voetbeweging bediende. De Georgiër slalomde langs doelman Maarten Stekelenburg en bracht het stadion in vervoering.

„Ik was zelf ook enorm blij”, bekende Van Gaal. „Wij domineerden net als in de bekerfinale, maar voor hetzelfde geld was dat in de uitslag weer niet tot uiting gekomen.”

Van Gaal liet AZ dit keer met een spits en vijf middenvelders spelen. Noodgedwongen omdat Dembélé niet inzetbaar was en Danny Koevermans slechts als invaller. In de tweede helft dirigeerde Ten Cate Babel van de linkerkant naar het centrum op de plek van Klaas Jan Huntelaar. De topscorer van Ajax stelde teleur. Volgens geruchten staat hij in de belangstelling van Juventus, maar zijn zaakwaarnemer blijft ontkennen.

Van Gaal had eerder de geblesseerde Gretar Steinsson moeten vervangen door Gijs Luirink. De inschuivende centrale verdediger liet Ryan Donk regelmatig in één-tegen-één-situaties achter tegen Babel. Het liep goed af voor AZ aangezien de Ajacied de scherpte miste en dankzij de reddingen van doelman Boy Waterman. Babel brak dit seizoen echt door. Zijn rendement (vijf treffers in de competitie) is echter nog gering. Ten Cate: „Hij zal nooit een echte killer worden. Maar vergeet niet dat we praten over een speler van net twintig jaar.”