Dubbele domper Ajax in titanenstrijd met AZ

Ajax verloor het eerste duel van de play-off-finale bij AZ.

Voor de return is Wesley Sneijder, die wellicht vertrekt, ook nog eens geschorst.

Op het moment dat in de vierde onderlinge confrontatie de eerste nederlaag (2-1) dit seizoen tegen AZ al vrijwel onafwendbaar was, bezorgde Wesley Sneijder Ajax nog een domper. In de extra tijd kreeg de middenvelder door een harde tackle met twee benen op Demy de Zeeuw een gele kaart met als gevolg dat hij de return van de finale van de play-offs, zondag in de Arena, vanwege een schorsing vanaf de tribune moet bekijken. Dat was gisteren een tweede gevoelige tik voor de bekerwinnaar, al moet AZ in dat duel Simon Cziommer om dezelfde reden missen.

Sneijder is dit seizoen de grote animator van Ajax. Hij maakte in de reguliere competitie als aanvallende middenvelder achttien treffers. „Een speler van wereldklasse”, noemde AZ-trainer Louis Van Gaal hem gisteren nadat hij in het DSB Stadion nog eens zijn kunsten had vertoond. Met name in de dertiende minuut, toen Sneijder een sterke soloactie afrondde met een verwoestend schot dat fraai in het net belandde (1-1).

Maar die speler van wereldklasse is er dus zondag niet bij en het kan best zijn dat hij gisteren zijn laatste officiële wedstrijd voor Ajax heeft gespeeld. De Amsterdamse club onderhandelt met Valencia over een transfer. Gezien het niet al te grote gat dat er tussen vraag (15 miljoen) en aanbod (12 miljoen) zit, zullen beide clubs er waarschijnlijk wel uitkomen. Sneijder wilde in Alkmaar nog niet op die ontwikkeling vooruitlopen. „Het zou heel goed kunnen dat ik volgend jaar in dienst ben van Valencia”, zei hij slechts. Intern heeft Sneijder aangegeven dat hij weg wil bij Ajax.

De oogappel van Johan Cruijff, die drie jaar geleden al een internationale topper in de kleine middenvelder zag, heeft zich dit seizoen sterk ontwikkeld. Ajax-trainer Henk Ten Cate was zo slim het concept van zijn team op de Utrechter af te stemmen en gaf hem een rol achter de spitsen en niet meer op de flank. De tweebenig voetballende Sneijder onderscheidde zich als een speler met een sterke individuele actie. Dat in combinatie met zijn bijzondere traptechniek maakte hem dit seizoen tot de beste speler bij Ajax.

Zijn afwezigheid in de beslissende wedstrijd om de financieel zo belangrijke Champions League komt dus voor Ajax op een uiterst ongelukkig moment. Ten Cate deed er nogal luchtig over. Hij vond het zelfs nodig de onbesuisde actie van zijn sterspeler te verdedigen. „We hadden veel mensen voor de bal. Die overtreding was nodig. Heel professioneel wat Wesley deed.” De speler zelf vertolkte, zoals wel vaker, de vermoorde onschuld. „Ik probeerde de bal te spelen en raakte De Zeeuw volgens mij niet. Het was ook niet uit frustratie.” Van Gaal daarentegen nam het niet op voor Cziommer. „Een domme actie van Simon. Hij is juist in de vorm van zijn leven.”

Na drie gelijke spelen (2-2 en 1-1 in de competitie, 1-1 en 8-7 na strafschoppen in de bekerfinale), kreeg de titanenstrijd tussen Ajax en AZ dit seizoen dus eindelijk een winnaar. Zondag aanstaande zal in de Arena pas blijken hoeveel waarde de 2-1 zege, die AZ op de valreep forceerde, heeft. Nog altijd moet de ploeg uit Alkmaar rekening houden met een doemscenario waarvoor trainer Van Gaal lange tijd vreesde: lang meedoen op drie fronten, maar toch met lege handen het seizoen afsluiten. Als AZ in de Arena bijvoorbeeld met 1-0 verliest, is de zege van gisteren voor niets geweest.

De smaakmaker van dit seizoen verdiende in het eigen Stadion niettemin te winnen. Daar was ook Ten Cate het mee eens. Zijn team liet zich in de tweede helft terugdrukken op eigen helft. Ajax kreeg weliswaar wat kansen, vooral via Ryan Babel, maar dat kwam ook doordat AZ alle risico’s nam om een beslissing te forceren. De verhouding in balbezit sprak dit keer boekdelen: 63 procent voor AZ tegen 37 voor Ajax.

Op papier heeft de ploeg uit Amsterdam voor verschillende posities betere spelers. AZ weet met zijn sterke collectief het verschil in kwaliteit compenseren. Overigens miste Ajax gisteren belangrijke pionnen als Edgar Davids, Gabri (beiden geschorst) Jaap Stam en Zdenek Grygera (beiden geblesseerd). AZ kon niet beschikken over supertalent Moussa Dembélé. Al in de tweede minuut kwam AZ op voorsprong door een treffer van Cziommer nadat Maarten Martens de bal uit een voorzet van De Zeeuw had doorgekopt. Sneijder bracht Ajax met een wervelende actie langszij en pas in de 90ste minuut kreeg AZ loon naar werken toen uitblinker De Zeeuw spits Shota Arveladze met een subtiele voetbeweging bediende. De Georgiër slalomde langs doelman Maarten Stekelenburg en bracht het stadion in vervoering. „Ik was zelf ook enorm blij”, bekende Van Gaal. „Wij domineerden net als in de bekerfinale, maar voor hetzelfde geld was dat in de uitslag weer niet tot uiting gekomen.”

Van Gaal liet AZ dit keer met een spits en vijf middenvelders spelen. Noodgedwongen volgens de succestrainer, omdat Dembélé in het geheel niet inzetbaar was en Danny Koevermans slechts als invaller. Het alternatief kon ermee door. In de tweede helft dirigeerde Ten Cate, die Kenneth Perez als hangende rechtsbuiten had opgesteld, Ryan Babel van de linkerkant naar het centrum op de plek van Klaas Jan Huntelaar. De topscorer van Ajax stelde teleur, maar volgens hardnekkige geruchten zou hij nog steeds in de belangstelling staan van Juventus, hoewel zijn zaakwaarnemer dat blijft ontkennen.

Van Gaal had eerder de geblesseerde Gretar Steinsson moeten vervangen door Gijs Luirink. De inschuivende centrale verdediger liet Ryan Donk regelmatig in een-tegen-een-situaties achter tegen Babel. Het liep goed af voor AZ aangezien de Ajacied de scherpte miste en dankzij de reddingen van doelman Boy Waterman. Babel brak dit seizoen echt door. Zijn rendement (vijf treffers in de competitie) is echter nog gering. Ten Cate: „Hij zal nooit een echte killer worden. Maar vergeet niet dat we praten over een speler van net twintig jaar.”