Wachten op de uitnodiging

Per helikopter naar een verassingslunch in Saint Tropez, nog luxer vliegen of dineren; de Centurion Card zorgt voor de rekening.

Binnen een dag een verrassingslunch op het dak van een hotel in Saint Tropez voor tien personen. Of een Wollemi Pine vanuit Australië laten verschepen, een van de zeldzaamste bomen ter wereld. Zelfs een huwelijk, inclusief vrijgezellenfeest en huwelijksnacht, behoort tot de servicemogelijkheden voor houders van de Centurion Card. ‘Maakt het onmogelijke mogelijk’, is niet voor niets de slogan van de duurste creditcard ter wereld.

Wereldwijd hebben naar schatting 10.000 klanten een Centurion Card, uitgegeven door American Express. Het precieze aantal blijft geheim, wegens het exclusieve karakter van de kaart. In de jaren tachtig van de vorige eeuw circuleerden in het upperclass-circuit in de Verenigde Staten al geruchten over een zwarte pas waarmee beroemdheden ongelimiteerd geld konden uitgeven. Die geruchten klopten toen nog niet, maar American Express gebruikte het idee als basis voor de Centurion Card, die in 1999 gelanceerd werd.

De black card, zoals de kaart wordt genoemd, dankt zijn naam aan zijn zwarte titanium uiterlijk en kost in Nederland 2.000 euro per jaar. Voor dat bedrag kunnen klanten 24 uur per dag naar hun persoonlijke assistent van American Express bellen om hun wensen te laten vervullen. De volgende dag met de helikopter naar Saint Tropez en een reservering voor de beste ligplaats in jachthavens aan de Middellandse Zee behoren eveneens tot de mogelijkheden. Maar ook voor kleinere wensen draait American Express zijn hand niet om: een picknickmand met een grote bos rozen voor een geliefde of last minute visitekaartjes per koerier laten bezorgen. Standaard krijgen kaarthouders voorrang bij exclusieve clubs en restaurants en vliegen ze gratis in een luxere klasse bij grote luchtvaartmaatschappijen.

Die service is echter alleen weggelegd voor Nederlands rijksten. Beter gezegd, voor degenen die hun geld het meeste laten rollen. Een Centurion Card kun je namelijk niet aanvragen, daarvoor moet American Express je uitnodigen. En het belangrijkste criterium om in aanmerking te komen voor een zwarte envelop met uitnodiging voor de exclusieve kaart is veel geld uitgeven. Tot de gelukkigen in Nederland behoren onder andere Ruud Gullit en zijn vrouw Estelle Cruijff, modekoning Oger Lusink en Casper Reijnders van de Amsterdamse jetsetclub Jimmy Woo.

De 700 Nederlanders die een Centurion Card in hun bezit hebben, spenderen gemiddeld 100.000 euro per jaar met de kaart. „Maar we hebben ook klanten die dat bedrag per maand uitgeven”, aldus Arthur van Essen van American Express Nederland.

Per land worden de biggest spenders uitgenodigd. In de Verenigde Staten ligt de lat daardoor veel hoger, op een minimale uitgave van 250.000 dollar (ruim 185.000 euro) per jaar. Daar moeten nieuwe black-cardhouders ook een eenmalige instappremie van 5.000 dollar betalen om de kaart thuis te krijgen en vervolgens jaarlijks 2.500 dollar.

Bij de introductie van de Centurion Card in Nederland, in oktober 2004, wilde American Express aan zijn 250 beste klanten een kaart geven. Maar het enthousiasme was groot, waardoor het management besloot het aantal uitnodigingen uit te breiden: „We hadden niet verwacht dat de kaart zou aanslaan in dit calvinistische landje”, zegt Van Essen. Momenteel hanteert American Express een wachtlijst voor geïnteresseerden.

Een plek op die lijst biedt echter geen enkele garantie, want er zijn meer voorwaarden dan alleen een goedgevulde bankrekening. Potentiële Centurion Card-houders moeten minstens een jaar klant zijn bij American Express en een onberispelijk betaalgedrag met zich meebrengen. Klanten die slordig omspringen met betalingen of in het verleden betalingen hebben laten storneren, kunnen een black card vergeten.

Naast het vervullen van alle eigenaardige en extreem luxe eisen die klanten stellen, houden Centurion-servicemedewerkers zich vooral bezig met het organiseren van reizen en het boeken van vliegtickets. „Mensen met veel geld hebben één overeenkomst: ze reizen veel”, aldus Van Essen. En dat hoeft lang niet altijd business class. „Als een klant iedere week twee keer naar Rome moet, snappen wij dat hij dat goedkoop wil doen. Dus proberen we de goedkoopste tickets voor hem te vinden. Centurion staat niet per se voor duur, maar wel voor slim.”

Diezelfde service is vooralsnog bij concurrenten moeilijk te vinden. Visa en Mastercard bijvoorbeeld leveren wel luxe kaarten, vaak samen met banken of organisaties zoals de ANWB. De duurste card die Visa levert, is de World Gold Card Exclusive. Door iedereen aan te vragen, met een minimale bestedingslimiet van 5.000 euro en een doorlopende reisverzekering, die ook geldt als de reis niet met de creditcard is betaald. Kosten: 154 euro per jaar.

Mastercard probeert met een creditcard voor kunstliefhebbers in de buurt te komen van de Centurion Card. In samenwerking met veilinghuis Sotheby’s brengt Mastercard binnenkort de Sotheby’s World Elite Mastercard uit. Deze kaart wordt ook alleen op uitnodiging verkrijgbaar, met naar keuze een afbeelding van schilderijen van Claude Monet, René Magritte of Frida Kahlo. Houders van de kaart mogen gratis naar grote musea, krijgen de mogelijkheid kunstenaars te bezoeken en hebben de beschikking over reisagenten van de internationale reisorganisatie Virtuoso, verspreid over 22 landen. Het verschil met de Centurion Card? Geen persoonlijke ‘conciërge’. Laat staan 24 uur per dag.