Fraudeproces Lernout & Hauspie in congrescentrum

In België begint maandag het grootste fraudeproces uit de geschiedenis van het land, rondom het failliete spraakherkenningbedrijf Lernout & Hauspie.

Als het van zakenman Jo Lernout afhangt, zal de Belgische kroonprins Filip binnenkort in de voetsporen treden van zijn broer Laurent, die enkele maanden geleden als getuige op een fraudeproces verscheen. De zakenman overweegt nu om de Belgische kroonprins als getuige op te roepen in het proces tegen zijn spraaktechnologiebedrijf Lernout & Hauspie (L&H), dat in het begin van de jaren negentig failliet ging nadat duidelijk werd dat het bedrijf met de cijfers had gerommeld.

Toen prins Filip jaren geleden een bezoek bracht aan het toen nog succesvolle bedrijf toonde hij zich volgens Jo Lernout erg onder de indruk van de spraaktechnologie die zijn bedrijf ontwikkelde. De Belgische zakenman verklaarde op de commerciële Vlaamse zender VTM dat zoiets alleen in zijn voordeel kan spelen.

De kans dat de rechter zijn verzoek inwilligt wordt klein ingeschat, maar het toont aan hoezeer de verdachten in de zaak rond het failliete L&H zich in alle mogelijke bochten wringen om zich in de komende maanden toch naar behoren te kunnen verdedigen in hun proces.

Het fraudeproces, dat maandag van start gaat, wordt het grootste proces in zijn soort dat ooit in België plaats heeft gehad. Voor de rechtbank in Gent zullen dan 21 personen en bedrijven moeten verschijnen die ervan worden verdacht te hebben geknoeid met de omzetcijfers van L&H.

De rechtbank in Gent is dan ook te klein voor de 21 verdachten en hun 90 advocaten, die op de eerste dag van het proces voor de rechter moeten verschijnen. Daarom is de rechtszaak verplaatst naar een congrescentrum nabij het Gentse citadelpark. „Voor de eerste keer moet het Gentse hof van beroep uitwijken naar een andere locatie, omdat de rechtbank te klein is voor het proces”, aldus een persvoorlichter bij de Gentse rechtbank.

In het midden van de jaren negentig leek het in Ieper gevestigde L&H uit te groeien tot een van de meest succesvolle bedrijven in België. In 1993 had L&H een omzetcijfer van omgerekend een half miljoen euro, maar twee jaar later stond het als eerste Belgische bedrijf genoteerd op de New Yorkse beurs.

In 1997 kondigde Microsoft- topman Bill Gates aan 40 miljoen euro in L&H te zullen investeren. Hij verwierf 8 procent van de aandelen in het bedrijf. Door het bedrijf van Jo Lernout en Pol Hauspie leek Vlaanderen plots in een nieuwe Silicon Valley te veranderen. Het was in die tijd dat ook duizenden gewone Belgen hun spaargeld investeerden in L&H.

Toen verslaggevers van de Amerikaanse zakenkrant Wall Street Journal in 2000 ontdekten dat de onderneming over zijn omzetcijfers in Zuid-Korea had gelogen, ging de aandelenkoers op één dag met 20 procent naar beneden. Tal van mensen spanden toen een proces aan tegen L&H. Even nog nam Roel Pieper het bestuur van het bedrijf over, maar korte tijd daarna ging L&H failliet en werd het verkocht door de curatoren.

De Belgisch justitie eist nu 115 miljoen van de verdachten, waarvan het grootste deel gevorderd wordt van de zakenlieden Jo Lernout, Pol Hauspie en Nico Willaert. Hun wacht alles samen een verbeurdverklaring van 62,5 miljoen euro. Eerder zaten zij al voor het boekhoudschandaal enige tijd in de cel. Ook van accountant KPMG en van Dexia Bank wordt respectievelijk 8 en 29 miljoen euro geëist. Het Belgische adviesbureau Deminor heeft in naam van 13.000 kleinere aandeelhouders ruim 300 miljoen euro schadevergoeding geëist.