Murdoch moet gewoon meer betalen

Rupert Murdoch doet zijn uiterste best om de leden van de famile Bancroft ervan te overtuigen afstand te doen van hun controlerende belang in Dow Jones. Hij biedt de familie een zetel aan in de raad van commissarissen van zijn mediaconcern News Corp, hij garandeert de redactionele onafhankelijkheid van zakenkrant The Wall Street Journal en hij belooft stevig te zullen investeren in het bedrijf. Maar alles wat hij misschien werkelijk hoeft te doen, is zijn beurs te trekken om een paar extra bankbiljetten in de richting van de Bancrofts te gooien, in plaats van de totale waarde van zijn bod te verhogen.

Niet dat al deze bovenstaande zaken onbelangrijk zijn. De afstammelingen van Clarence Barron, de oprichter van The Wall Street Journal, ontlenen meer dan louter geld aan de eigendom van Dow Jones. De belofte dat de redactionele integriteit van de krant gewaarborgd blijft, zou op de jachtclub wel eens meer gewicht in de schaal kunnen leggen dan een nieuw zeiljacht. Maar de diffuse aard van de bezittingen van de Bancrofts zou wel eens kunnen betekenen dat Murdoch ook zou kunnen slagen met behulp van een verdeel- en heerstactiek.

Het zou Murdoch bovendien niet zo heel veel meer hoeven kosten. Er zijn momenteel 64 miljoen Dow Jones-aandelen van klasse A in omloop. Daarnaast zijn er 20 miljoen klasse B-aandelen. Die vertegenwoordigen tienmaal zoveel stemrecht als de gewone aandelen. De Bancrofts bezitten 82 procent van de klasse B-aandelen en 6,4 procent van de gewone aandelen. Daardoor hebben ze ongeveer tweederde van de stemmen in handen, terwijl ze economisch gezien slechts een kwart van het bedrijf bezitten.

Sommige Bancrofts zijn al ingegaan op het bod van Murdoch. Het bedrijf zegt dat familieleden die 52 procent van de stemmen vertegenwoordigen zich hebben voorgenomen het bod van Murdoch van 60 dollar (44 euro) per aandeel te blokkeren. Dat duidt erop dat Murdoch de oppositie zou kunnen ondermijnen door zijn bod nog aantrekkelijker te maken, bovenop de genoemde concessies.

Stel dat Murdoch zijn bod van 60 dollar voor de klasse A-aandelen handhaaft, maar daarnaast 100 dollar per stuk voor de klasse B-aandelen zou bieden? Dat zou bijna een verdrievoudiging van hun eerdere waarde zijn. De totale kosten zouden bovendien slechts met 800 miljoen dollar stijgen, ofwel 16 procent. Als slechts de helft van de Bancrofts zou ingaan op het bod, zou het Murdoch slechts 330 miljoen dollar extra kosten.

Waarom heeft hij dit dan nog niet gedaan? Murdoch houdt er niet van om te verliezen, dus het zou dwaas zijn om zijn beste bod op tafel te leggen zonder enige garantie op succes. Verder moet hij rekening houden met het zogeheten Montgomery Burns-effect: als hij te brutaal met grote hoeveelheden geld gaat staan zwaaien, zou hij sprekend lijken op de omhooggevallen miljardair uit de door een van zijn eigen bedrijven geproduceerde tv-serie The Simpsons. Maar voordat de strijd om Dow Jones voorbij is, is er een redelijk grote kans dat hij dat alsnog zal doen.

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com.Vertaling Menno Grootveld