Medaille Sassoon boven water

Niet op de bodem van de zee, maar op zolder bij een kleinkind: onverwacht is deze week een medaille van de Britse oorlogsdichter Siegfried Sassoon (1886-1967) opgedoken.

Decennialang werd aangenomen dat Sassoon zijn Military Cross in 1917 in de monding van de rivier de Mersey in Liverpool had gegooid, uit walging over de slachting aan het Westfront, waar hij diende als officier. De dapperheidsonderscheiding is echter al die tijd in het bezit geweest van zijn familie. Bij het opruimen van de zolder ontdekte een kleinkind een kist met daarin de medaille, identiteitsplaatjes en een pistool. Het Londense veilinghuis Christie’s biedt op 6 juni de onderscheiding te koop aan. Richtprijs: tussen de 15.000 en 25.000 pond (22.000 - 37.000 euro).

Sassoon was bij het uitbreken van de Eerste Wereldoorlog vol enthousiasme vertrokken naar het front. Hij betoonde zich een dappere officier, op het roekeloze af. In de loop der tijd raakte hij echter verbitterd over de zinloze opoffering van mensenlevens, zonder dat het einde van het conflict dichterbij kwam.

Hij uitte die woede in zijn poëzie en publiceerde in juli 1917 A Soldier’s Declaration, waarin hij opriep de oorlog te beëindigen. Hij weigerde terug te keren naar het front. Het pamflet zorgde voor fikse ophef in Groot-Brittannië. Om de auteur monddood te maken, werd hij ondergebracht in een inrichting, het Craiglockhart War Hospital in Edinburgh. Hij ontmoette daar een andere war poet, Wilfred Owen. Hun beider verblijf in dit ziekenhuis vormde de basis voor de succesvolle roman Regeneration van schrijver Pat Barker.

Collega-dichter en schrijver Robert Graves bezocht Sassoon in de zomer van 1917. In zijn memoires Goodbye to All That noteert Graves: „Siegfried zag er heel ziek uit. Hij vertelde me dat hij net naar Formby (wijk in Liverpool, red.) was geweest en zijn Military Cross in zee had gegooid.”

Dat was dus niet waar. Christie’s houdt het er in zijn kavelbeschrijving op dat Sassoon het lintje dat hoorde bij de onderscheiding in de Mersey heeft geworpen.

Ook een gebaar, maar heel wat minder dramatisch dan bijna een eeuw lang is aangenomen.