Wegener zit nog ver af van winstdoelen nieuwe eigenaar

Wegener komt mogelijk in Britse handen. Investeerder Mecom verlangt een fors hoger rendement dan de uitgever van regionale kranten nu haalt.

Een investeringsmaatschappij die zich gedraagt als een mediabedrijf. Zo noemt journalistenvakbond NVJ het Britse bedrijf Mecom. Het concern van krantenmagnaat David Montgomery neemt waarschijnlijk Wegener over, de uitgever van het Brabants Dagblad en De Gelderlander.

Investeerders in media hebben een wisselende reputatie. Het Britse Apax plukte PCM Uitgevers in een paar jaar kaal, maar de Nederlandse investeerder HAL toont zich een stuk geduldiger bij Het Financieele Dagblad.

Lijkt Mecom meer op Apax of meer op HAL? Wat vaststaat is dat Mecom zijn aandeelhouders een operationele marge belooft van 15 tot 20 procent. En dat is meer dan de circa 11 procent marge die Wegener nu haalt. Bovendien heeft Mecom-topman Montgomery het imago van een koele saneerder.

Wegener en Mecom maakten dinsdag bekend dat zij het eens zijn over een overnameprijs. Montgomery heeft zo’n 800 miljoen euro over voor de grootste Nederlandse uitgever van regionale kranten. De aandeelhouders van Wegener, onder wie Wegener-topman Jan Houwert, kunnen kiezen uit een prijs van 17,70 euro in contanten of 18 euro in aandelen Mecom.

Analisten zijn verdeeld over de hoogte van het bod. Sommigen rekenden op een bedrag van 19 of 20 euro per aandeel. Anderen wijzen erop dat het aandeel Wegener vorig jaar nog onder de 10 euro stond. Het bod wordt de komende weken officieel. De overname kan eind dit jaar zijn afgerond.

Montgomery bezit al kranten in Nederlands Limburg, Denemarken, Noorwegen, Duitsland, Polen en Oekraïne. Mecom haalt rendement door te bezuinigen, de schaal te vergroten en synergie te vinden.

Als Montgomery de marge bij Wegener wil opkrikken naar 15 tot 20 procent, wat kan hij dan doen? Wegener heeft de afgelopen jaren al flink gesneden in de kosten. Het bedrijf schrapte vorig jaar meer dan 300 van de ruim 2.200 banen. Desondanks zien analisten voldoende mogelijkheden voor kostenbesparingen en synergie met de andere kranten van Mecom.

De NVJ vreest dat Montgomery opnieuw gaat schrappen bij Wegener. De Mecom-topman heeft in het verleden laten zien dat hij niet terugdeinst voor ontslagen. Ondanks een rendement van meer dan 20 procent moest Mecom’s Media Groep Limburg (Limburgs Dagblad, Dagblad De Limburger) ruim 60 van de 350 mensen ontslaan. Mecom schrapt in Denemarken 350 banen bij de uitgever van Berlingske Tidende. Dat is 13 procent van alle medewerkers.

Voor de hand ligt ook een samenwerking tussen de Wegener-kranten en de Limburgse bladen. Wegener kan vooral besparen op drukken. Het concern is al van plan het aantal drukkerijen terug te brengen van zes naar vijf, maar dat aantal kan omlaag als ook op de Limburgse persen wordt gedrukt.

De Limburgse kranten zouden op hun beurt op redactioneel gebied gebruik kunnen maken van Wegeners centrale nieuwsredactie in Nijmegen die internationaal nieuws en andere bovenregionale kopij gaat verzorgen. Analisten zien bovendien synergie op internet. Wegener haalt daar nu nog niet veel omzet met sites als Autotrack.nl en Jobtrack.nl.

Wegener heeft al een veelgebruikt middel benut om snel het resultaat van kranten te verbeteren. Alle regionale bladen verschijnen sinds februari op halfformaat (tabloid), het Eindhovens Dagblad al sinds oktober. Dat is een succes, meldde Wegener bij de presentatie van de jaarcijfers in maart. Het Eindhovens Dagblad verkocht bijna 100.000 (betaalde) proefabonnementen in een klein half jaar. Ervaring bij andere tabloids leert echter dat de stijging van de oplage in het eerste jaar meestal wordt gevolgd door een daling in de jaren daarna.

Johan Boermann, algemeen directeur van de Limburg Media Groep en bestuurder van Mecom, wil niets horen van de negatieve geluiden over Montgomery. „Hij geeft een enorme dynamiek aan ons bedrijf. Hij heeft een duidelijke visie op betaalde kranten. Dagbladuitgevers hebben toekomst als de krant beter en aantrekkelijker wordt, als ze meer activiteiten naast de papieren krant gaan ondernemen en als het bedrijf beter wordt bestuurd.” Het bod op Wegener is volgens Boermann „een enorm teken van hoop en vertrouwen” in de bedrijfstak.