Italië blijft held Basso steunen

Morgen beginnen op Sardinië 198 wielrenners aan de negentigste Ronde van Italië. Dope-zondaar Ivan Basso doet niet mee, maar trekt wel alle aandacht.

Laatste nieuws aan de vooravond van de 90ste editie van de Giro d’Italia: Het parket van Busto Arsizio, in de regio Varese, spant een strafzaak aan tegen Ivan Basso. De winnaar van de Giro van 2006 wordt verdacht van overtreding van de dopingwet en kan in het ergste geval rekenen op gevangenisstraf.

Basso bekende deze week betrokkenheid bij het Spaanse dopingschandaal rond de arts Eufemiano Fuentes, maar bleef daadwerkelijk gebruik van verboden middelen ontkennen. Desondanks begint de affaire-Basso te lijken op die van Jan Ullrich. Hoewel de Duitse Tourwinnaar van 1997 aan het begin van dit seizoen stopte, loopt tegen hem nog altijd een strafrechtelijk onderzoek en dreigt maximaal vijf jaar cel.

Eén groot verschil tussen Basso en Ullrich: waar de Duitse wielerwereld de oud-kampioen hard liet vallen, blijven de Italianen achter hun held staan. Zoals de meeste tifosi Fausto Coppi in de jaren vijftig zijn buitenechtelijke relatie met La Dama Bianca vergaven, zo hoeven dopingzondaars van latere generaties in Italië nauwelijks te vrezen voor hun populariteit.

Wie zegt dat Marco Pantani dood is? Op de top van de 2.481 meter hoge Fauniera, de berg waarop hij in 1994 voor het eerst schitterde in de Giro, staat zijn standbeeld. Net als op Piazza Marconi in zijn woonplaats Cesenatico. Daar heeft Il Pirata, zoals zijn bijnaam luidt, sinds eind vorig jaar zelfs een museum. Er is een toneelstuk over zijn leven gemaakt, een film, boeken. Pantani mag dan in 2004 op 34-jarige leeftijd zijn overleden aan een overdosis cocaïne, voor zijn vele fans is hij nog springlevend.

Toen Basso deze week bekende betrokken te zijn bij Operacion Puerto, maakte Renato di Rocco, voorzitter van de Italiaanse wielerbond, direct een vergelijking met de snelste klimmer aller tijden. „Ivan heeft gedaan wat iedereen aan Pantani heeft gevraagd, maar wat die weigerde.”

Pantani, in 1998 winnaar van Giro en Tour, heeft nooit toegegeven wat twee jaar na zijn dood schrijnend helder werd bewezen in een biografie van de Britse journalist Matt Rendell. Het grootste wieleridool van Italië in tijden was een grootverbruiker van het verboden middel epo. In duursporten was dat in de jaren negentig overigens niet ongebruikelijk.

In een land waar een hardnekkige ontkenner als Pantani nog altijd op handen wordt gedragen, hoeft Basso van de supporters weinig te vrezen. Hij mag niet starten in de Giro, maar zijn rol als kanshebber wordt ‘gewoon’ overgenomen door een aantal landgenoten. De oud-winnaars Gilberto Simoni, Paolo Savoldelli en Damiano Cunego zijn favoriet. Of anders Danilo di Luca, onlangs zegevierend in Luik-Bastenaken-Luik. Buitenlandse concurrentie is er nauwelijks. Of het moet de Oekraïner Jaroslav Popovitsj zijn, die Basso als kopman vervangt bij Discovery.

Als het aan de Italiaanse wielerwereld ligt, zal Basso (29) volgend jaar in de Giro terugkeren, als martelaar. De ploeg Amore e Vita schijnt zich al bij hem te hebben gemeld. „Basso heeft zijn intelligentie getoond en snapt dat dit de juiste weg is”, zei ploegleider Ivano Fanini deze week.

Ook al was de bekentenis van Basso een minimale, van het Italiaans olympisch comité mag hij rekenen op strafvermindering. Tot vreugde van de wielergemeenschap in eigen land. „Ik vind het moedig dat Basso zijn mond heeft durven opendoen”, zegt oud-toprenner Gianni Bugno. „Ivan is geen bandiet”, vindt bondscoach en oud-renner Franco Ballerini.

De Ronde van Italië (12 mei-3 juni) zal een paar renners missen, door Operacion Puerto. Behalve Basso doen Michele Scarponi (Acqua & Sapone), Tyler Hamilton en Jörg Jaksche (beiden Tinkoff) niet mee. Af en toe zal het parket van Burso Arsizio zich roeren. Onwaarschijnlijk dat de Italiaanse wielerfans het daar nog over hebben, als op vrijdag 25 mei de klimtijdrit naar Oropa op het routeschema staat. Marco Pantani schitterde daar in 1999. Doping of niet.

Volg de Ronde van Italië op www.cyclingnews.com