Ook als coach is Keane succes

Oud-voetballer Roy Keane is ook succesvol als trainer: Sunderland promoveerde naar de Premier League.

Roy Keane werd in augustus 2002 verketterd in het Stadium of Light. De middenvelder van Manchester United was geprovoceerd door JasonMcAteer en had zijn tegenstander van Sunderland tegen de vlakte geslagen. Onder luid gejuich kreeg de Ier de elfde rode kaart in zijn voetbalcarrière. In hetzelfde stadion werd Keane (35) maandagavond in zijn debuutjaar als manager van Sunderland gehuldigd als kampioen van de Engelse eerste divisie, de Football League.

Keane won in twaalf seizoenen als voetballer van United de Champions League, de wereldbeker, zeven landtitels en vier FA Cups. Hij was als aanvoerder het verlengstuk van manager Alex Ferguson, die een zwak had voor de impulsieve Ier. Hij koppelde spelinzicht aan onverzettelijkheid en ging tussen de vedetten voorop in de strijd bij de club die in de jaren negentig een ‘powerhouse’ in het Europese clubvoetbal was. Ook het Ierse nationale elftal werd door Keane een stugge opponent, die in de kwalificatie voor het WK van 2002 Nederland uitschakelde.

Maar de straatvechter uit Cork verwierf vooral bekendheid met ongemanierdheid. Zo hekelde hij in 2000 openlijk het thuispubliek van Manchester United, dat hij de Prawn Sandwich Brigade noemde omdat de fans stil en ongeïnteresseerd zouden zijn. In 2001 vereffende Keane een rekening met Alf-Inge Haaland met een gruwelijke overtreding die de Noor wellicht z’n carrière kostte. En voor het WK in 2002 schold hij de Ierse bondscoach Mick McCarthy minutenlang de huid vol waarna hij werd weggestuurd van het trainingskamp van de nationale ploeg.

Dat Keane als speler zelden berouw toonde, blijkt uit zijn in 2002 verschenen autobiografie. Daarin meldt hij dat hij de hardste van zijn vele onbesuisde charges, tegen Haaland, opzettelijk was. Keano werd voor die ontboezeming gestraft door de Engelse voetbalbond met een boete en een schorsing wegens het ‘in diskrediet brengen van het voetbal’. Vorige zomer beëindigde Keane zijn voetbalcarrière op medisch advies, bij Celtic, na in november 2005 te zijn opgestapt bij Manchester United na forse kritiek op medespelers.

Voorzitter Niall Quinn van Sunderland was als speler van Ierland getuige geweest van de tirade van Keane tegen McCarthy. De oud-spits herinnerde zich de trainersambities van zijn oud-ploeggenoot en presenteerde hem in augustus 2006 verrassend als nieuwe manager. Maar hoe moest iemand als Keane een ploeg aan de praat krijgen die de eerste vijf competitieduels had verloren, vroegen Britse media zich af. Gokkantoren namen weddenschappen aan op de vertrekdatum van de Ier.

Maar Keane explodeerde niet. Hij haalde ervaren oud-ploeggenoten als Dwight Yorke en David Connolly (ex-Feyenoorder) naar Sunderland en maakte de jonge spelers van The Black Cats zichtbaar betere voetballers. En terwijl Sunderland van de degradatiezone naar een promotieplaats steeg, legde Keane onder grote media-aandacht zijn ruzie met McCarthy bij, werd hij twee keer verkozen tot manager van de maand en straalde hij in de dug-out en bij persconferenties louter rust uit.

Spelers van Sunderland lieten in de media verwonderd weten dat Keane goed tegen geintjes kon, dat hij degelijke trainingen verzorgde en dat hij de druk bij hen wegnam. Toerismebureaus constateerden zelfs stijgende bezoekersaantallen in het noordoosten van Engeland met Keane als voornaamste attractie, maar de oud-middenvelder bleef stoïcijns. „De spelers hebben het gedaan. De staf zorgt alleen dat ze zich hier thuis voelen.”

Voorzitter Quinn verbaasde zich over de promotie. „Ik zou liegen als ik zeg dat we dit zagen aankomen. Keane was aangesteld om de club op de rails te krijgen.”

Keane, die al meldde geen trek te hebben ‘vierde van onderen te eindigen’ bij de terugkeer in de hoogste Engelse divisie, werd zaterdag kampioen bij Luton Town. ‘Sunderland’s title has Keane almost smiling’ kopte The Guardian. Want Keane bekeek het feest van afstand, kauwgumkauwend met z’n armen over elkaar. Na afloop zag je een glimp van de voetballer Keane toen bleek dat de trofee uit veiligheidsoverwegingen niet overhandigd kon worden. „Een schande en een pr-ramp voor de Football League”, foeterde hij. „Schokkend voor spelers en supporters. Ik heb genoeg bekers in ontvangst genomen in andere stadions. En daar waren nooit problemen.”