Nummer veertien voor J.C.

Eind vorig jaar kocht hij nog een huis in New York, vlakbij Central Park. Niet zomaar een huis. De Harkness Mansion is met de aankooprijs van een slordige 50 miljoen dollar (37 miljoen euro) meteen het duurste huis van New York.

Het gaat de Amerikaanse bankier en investeerder J.C. Flowers kennelijk voor de wind. De grootaandeelhouder van de kleine Nederlandse zakenbank NIBC (voorheen de Nationale Investeringsbank) doet de laatste tijd grote zaken. Een paar weken geleden trok Flowers internationaal de aandacht door Sallie Mae, de grootste verstrekker van leningen aan studenten in de Verenigde Staten, voor 25 miljard dollar van de beurs te halen.

Flowers toonde hiermee opnieuw dat ook financiële instellingen door investeerders kunnen worden gekocht. De meeste investeerders zien weinig heil in banken, omdat de strenge toezichtsregels het moeilijk maken om de instellingen met veel geleend geld te kopen – het vertrekpunt van veel investeerders. Flowers heeft zich echter gespecialiseerd in het kopen van kwakkelende banken. Hij speelt geen gevaarlijke spelletjes met de balans van de bank, hij lapt ze juist weer op.

De Amerikaan verdiende zijn startkapitaal als zakenbankier bij Goldman Sachs. Hij was in die hoedanigheid betrokken bij maar liefst veertien overnames die ABN Amro in de Verenigde Staten pleegde. De ABN Amro-topman van toen, Jan Kalff, is nu adviseur van Flowers en bezoekt in zijn vrije tijd belangrijke uitspraken van de ondernemingskamer.

Toen Flowers in 2005 NIBC kocht, deed hij dat samen met een consortium van investeerders. Meestal zijn dat gevestigde banken. Vaste donateurs van de Amerikaan: het Spaanse Santander en ABN Amro.

Medio maart, toen de onrust op de Amerikaanse hypotheekmarkt de gemoederen bezig hield, besloot NIBC zijn zojuist aangekondigde beursgang direct te herroepen. Even pas op de plaats, was het verhaal. Vanochtend is daar een andere reden bijgekomen. Flowers zegt vandaag in de Financial Times dat het stof rond ABN Amro eerst moet neerdalen. Hij voedt daarmee al langer bestaande geruchten dat NIBC ook wel geïnteresseerd is in onderdelen van ABN Amro.

Flowers heeft met NIBC al bewezen een goed gevoel voor timing te hebben. De beurskoersen van Europese banken daalden eerder dit jaar binnen drie weken met 8 procent door de Amerikaanse hypotheekmalaise. Toen kondigde NIBC uitstel van het beursdebuut aan. Dat was een wijs besluit. Sindsdien zijn de koersen van banken geheel hersteld.

Jeroen Wester