Niet LA Lakers maar Warriors de trots van Californië

De basketballers van de Golden State Warriors zorgden voor een stunt door in de play-offs favoriet Dallas te verslaan. Voor de club uit Oakland kan het seizoen niet meer stuk.

„In Your Face, Nonbelievers”, kopte de Oakland Tribune. Niet alleen bereikten de basketballers van Golden State Warriors voor het eerst sinds 1994 de play-offs van de Amerikaanse profcompetitie NBA, ook schakelden ze de favoriet en vicelandskampioen Dallas Mavericks uit. De terugkeer van coach Don Nelson in Oakland zorgde voor geloof in de vierde professionele basketbalclub van de staat Californië.

„Ik zag iets in hun ogen”, liet Paul Wong, eigenaar van een Hawaïaans drive-in-restaurant in Alameda, lezers van de Oakland Tribune delen in zijn ontdekking van maart, toen Golden State won van Detroit Pistons. „Ik zei: ‘You know what, ze geloven in zichzelf. Nu moeten wij alleen nog laten zien dat we ook in hen geloven.” Wong bezocht de volgende competitieduels met een bord met de opdruk ‘We Believe’.

Het werd de mantra van de ruim 20.000 fans in de Oracle Arena in Oakland. Zelfgemaakte T-shirts met dezelfde tekst, waarvoor Wong duizenden dollars uitgaf, zijn intussen collector’s items. De club begon met het maken van knalgele We Believe-shirts die tijdens de play-offs gratis werden uitgedeeld.

Maar wie in de regio rond San Francisco Bay geloofde vóór dit seizoen echt in de kansen van Golden State Warriors? Dertien seizoenen slaagde de ploeg er niet in bij de beste acht in het westelijke competitiegedeelte van de NBA te eindigen. En dat terwijl de minste clubs eerste keus hebben bij de jaarlijkse draft, waarin jonge basketballers zich aanbieden aan NBA-teams. Maar de matige ploeg uit Oakland kon de talenten die ze aan de draft overhielden niet behouden en verloor latere topspelers als Chris Webber, Latrell Sprewell en Antawn Jamison aan succesvolle clubs.

De ommekeer was de terugkeer van coach Don Nelson bij Golden State. Na zijn vertrek in 1994 slaagden acht coaches er niet in met de Warriors de play-offs te bereiken. Nelson behaalde als speler vijf landstitels met Boston Celtics. Als coach won alleen Lenny Wilkens meer NBA-duels dan ‘Nellie’, die het Amerikaanse Dream Team II naar de wereldtitel leidde in 1994. Als clubcoach bij Milwaukee Bucks, Golden State Warriors, New York Knicks en Dallas Mavericks baarde hij opzien met vernieuwende spelsystemen.

Nelson bedacht een wijze van verdedigen die bekend werd als Hack-a-Shaq en gebaseerd was op het constant begaan van persoonlijke fouten op de beste basketballer. Die tactiek, voor het eerst met succes uitgevoerd bij sterspeler Shaquille O’Neal, heeft als doel het scoringsvermogen van de tegenstander te beperken.

In zijn eerste periode als coach van Golden State Warriors liet Nelson zijn team in een onconventionele opstelling spelen. De ploeg uit Oakland bereikte vaak de play-offs met het systeem van snelheid en beweging waarbij iedere speler kan scoren. Het drietal belangrijkste spelers – Tim Hardaway, Mitch Richmond en Chris Mullin – werd bekend als ‘Run TMC’, met de verwijzing naar een Amerikaanse rapgroep, Run DMC.

Het zinderende Nellie Ball, zoals het spel onder Nelson wordt genoemd, wordt uitgevoerd door een bonte verzameling Warriors: Baron Davis, een groot talent dat door een knieblessure bijna was vergeten. Jason Richardson, naast legende Michael Jordan de enige die twee opeenvolgende NBA Slam Dunk Contests won. Stephen Jackson, bekend door een vechtpartij met fans bij Indiana Pacers en het gebruik van een vuurwapen in een nachtclub. Monta Ellis, die de prijs won voor de NBA-speler die zich dit jaar het meest verbeterde. Matt Barnes, pas een twintiger maar al bezig bij zijn vijfde club.

En hoewel Golden State zich als achtste en laatste voor de play-offs plaatste, was Dallas Mavericks-coach Avery Johnson al niet gerust op de goede afloop van de best-of-seven serie. „Als jullie in dertien jaar geen play-offs hebben gespeeld, zullen jullie fans wel behoorlijk gek worden.”

Dallas beschikte over de Duitser Dirk Nowitzki en de Amerikaan Josh Howard, beiden kandidaat voor de meest waardevolle speler (MVP), en over bankzitters die elders een basisplaats zouden hebben. Met 67 overwinningen uit 82 wedstrijden presteerde de ploeg dit seizoen het beste in de reguliere competitie. Maar het recht om vervolgens elke serie te mogen beginnen met een thuiswedstrijd bleek niet veel waard. De ‘Mavs’, die in de competitie drie keer verloren van de Warriors, werden met 4-2 uitgeschakeld.

Zonder de mondaine Los Angeles Lakers in de play-offs zitten de sterren in Oakland op de eerste rij. Rapper Snoop Dogg, actrice Kate Hudson en acteur Owen Wilson behoren intussen tot de believers. Restauranthouder Wong is in afwachting van een nieuwe lading exclusieve shirts. „De spelers hebben hun lot nu in eigen hand. We hebben het beste team in de NBA verslagen. So what does that say?”

Voor meer informatie over de play-offs: www.nba.com

Eastern Conference