Consortium is nu aan zet bij ABN Amro

ABN Amro stond zondag voor een behoorlijk lastige keuze. Enerzijds was er sprake van een zeer waarschijnlijk hoger bod op de bank, wat een zware juridische claim tot gevolg zou hebben. Anderzijds was er de mogelijkheid dat het hogere bod in rook zou opgaan, waardoor de kans op een rechtszaak zou afnemen. ABN Amro koos voor het juridisch gezien veiligste pad.

Het hogere bod op ABN Amro is afkomstig van Royal Bank of Scotland, de Spaanse bank Santander en de Belgisch-Nederlandse bank-verzekeraar Fortis. Dat consortium wil de Amerikaanse dochter van ABN Amro, LaSalle, uit handen van Bank of America houden. Om dat te bewerkstelligen, moest het bod van Bank of America worden overtroffen. Het consortium probeerde dat ook, maar kon geen financieringsconstructie bedenken waarmee ABN Amro kon instemmen.

Het aanvaarden van dit bod zou hebben geleid tot grotere juridische problemen met Bank of America, die ABN Amro al voor de rechter heeft gedaagd wegens de door de Nederlandse ondernemingskamer opgelegde verplichting van een stemming onder de aandeelhouders over de LaSalle-transactie.

Maar de strijd om ABN Amro is nog niet voorbij. De bank zegt haar aandeelhouders te willen laten beslissen tussen het bod van Barclays en een hoger bod van het consortium rond de Royal Bank of Scotland, als dat althans nog concreet wordt gemaakt. Dan zouden er dus twee stemmingen nodig zijn, één over de overname van LaSalle door Bank of America en één over de diverse uitgebrachte biedingen.

Het probleem is dat wanneer de aandeelhouders vóór het bod van het consortium kiezen, Bank of America een grote schadevergoeding kan eisen. De Amerikaanse bank kan betogen dat een geldig contract over de aankoop van LaSalle niet is nagekomen. ABN Amro zou daar tegenin kunnen brengen dat het oorspronkelijke contract om LaSalle zonder toestemming van de aandeelhouders aan Bank of America te verkopen ‘ultra vires’ was – juridisch jargon voor ‘ongeldig’. Maar met beroepszaken in twee landen kan zo’n zaak maanden gaan duren.

ABN Amro is bereid een mogelijk bod van het consortium aan de aandeelhouders voor te leggen, maar de juridische onzekerheid kan de leden van het consortium nerveus maken. Met name Fortis heeft zijn toekomst verbonden aan deze zeer ingewikkelde en nu omstreden overeenkomst. De bank kan de tactiek van ABN Amro om de overname met onnodige risico’s te belasten bekritiseren, maar wat is gebeurd kan niet meer ongedaan worden gemaakt. De leden van het consortium zullen moeten beslissen hoeveel risico zij bereid zijn te lopen.

Edward Hadas

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld