Reuters en Thomson: meer fusie dan overname

Een fusie tussen Reuters en Thomson is een goed idee. De synergievoordelen die voortvloeien uit het samengaan van de twee financiële informatieaanbieders stellen waarschijnlijk die van elke andere mogelijke combinatie in deze sector in de schaduw. Nu de op één na grootste aandeelhouder van Reuters – ValueAct Capital – samengaan als ‘fantastisch’ omschrijft, lijken de dagen van Reuters als zelfstandig bedrijf geteld.

Kijk maar eens hoeveel waarde er kan worden gecreëerd. Als Thomson 10 procent kan bezuinigen op de gezamenlijke kosten van de twee financiële informatiedivisies, kan dat een jaarlijkse besparing opleveren van zo’n 280 miljoen pond (411 miljoen euro) vóór belastingen. Dat vertegenwoordigt een waarde van ongeveer 2 miljard pond (2,9 miljard euro). Tel daarbij de marktwaarde van Reuters van 6,2 miljard pond (9,1 miljard euro) op van vóór de berichtgeving over de toenadering tussen de twee bedrijven, en Thomson kan een prijskaartje van 8,2 miljard pond (12 miljard euro) rechtvaardigen – hetgeen overeenkomt met 6,50 pond per aandeel – alvorens waarde voor zijn eigen aandeelhouders te vernietigen.

Een bedrag van die omvang zou de aandeelhouders van Reuters wel eens kunnen aanspreken. Een groot pakket aandelen is onlangs immers door het bedrijf zelf teruggekocht voor gemiddeld ruim 4 pond per aandeel. En volgens ValueAct Capital – dat een belang heeft van 6,6 procent – kan Reuters zelfs zonder fusie of overname binnen een paar jaar een waarde bereiken van 8 pond per aandeel. In deze context zou een prijs van 6,50 tot 7 pond nu heel aantrekkelijk kunnen zijn.

Thomson zou het geld voor zo’n overeenkomst waarschijnlijk zonder al te veel problemen op tafel kunnen krijgen. De fusiecombinatie zou dit jaar een winst vóór rente, belastingen en afschrijvingen behalen van 1,6 miljard pond (2,4 miljard euro). Als Thomson bereid zou zijn een schuldenlast te dragen van vijfmaal die winst, zou het concern de hele transactie in contanten kunnen voldoen.

Maar is dat ook het beste? Een alternatief zou zijn om deels in aandelen te betalen. Een schuld van vijfmaal de winst is behoorlijk pittig voor een beursgenoteerd bedrijf, zelfs op de hedendaagse markten. Bovendien zou de overeenkomst er in dat geval meer als een fusie gaan uitzien, vooral als Reuters-topman Tom Glocer de hoogste baas van de nieuwe combinatie zou worden. Dat zou iets zijn dat de beheerders van de erfenis van Baron Julius Reuters waarschijnlijk zouden verwelkomen.

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld