De karamelmuziek van Groove Armada

Na een jarenlange pauze is Groove Armada terug met een album dat bruist van de positieve energie. De band maakt zich op voor een hoofdrol tijdens het komende festivalseizoen. „Bij ons krijgt de geest nog de mogelijkheid te dwalen.”

Jarenlang lag het centrum van Groove Armada, makers van dansvloerkrakers sinds 1997, in het clubcircuit. Tien jaar na debuutsingle At The River wil de Britse danceact de wereld van stroboscopen en mechanische beats definitief verruilen voor festivalweides en andere podia.

Andy Cato (33), die samen met Tom Findlay het danceduo vormt, zegt het in het American Hotel in Amsterdam met zorgvuldig voorbereide nadruk: „Wij zijn live de beste danceact ter wereld.”

Met vier albums en een remixalbum in de eerste vijf jaar kende Groove Armada een vliegende carrièrestart. Maar sinds 2002 was het op een hitverzamelaar na stil rond Groove Armada. Cato en Findlay richtten zich afzonderlijk van elkaar op dj-opdrachten en nieuwe muzikale projecten. Cato verhuisde naar Barcelona terwijl Findlay in Londen bleef. Voor Cato was het een periode van reflectie, waarin zijn hunkering naar het podium groter werd dan die naar de dansvloer. Hij beschrijft zijn publiek als een „door een overdosis prikkels afgestompte groep consumenten die niet gewend is om langer dan twintig seconden op één onderwerp geconcentreerd te zijn.”

Cato: „Alles draait om de snelle impact en dat gaat ten koste van de diepgang. Mensen plukken liever een liedje van I-Tunes dan dat ze tussen het intoetsen van sms-berichtjes door goed gaan zitten voor een heel album. Daarom zijn live-optredens zo belangrijk. Die duren anderhalf uur en in dat tijdsbestek zijn de telefoons even uit en alle zorgen even weg. In de moderne wereld is het propvol. Alleen vooraan de podia en in bioscopen krijgt je geest nog de mogelijkheid te dwalen.”

De reflectieperiode van Cato begon toen hij een Nederlandse woonboot aanschafte en daarmee door Frankrijk trok. Hij had een studio op zijn boot, meerde aan bij dorpjes waar hij brood en wijn insloeg en realiseerde zich al varende dat hij voor hernieuwde inspiratie zijn thuisbasis Londen achter zich moest laten. Tweeëneenhalf jaar geleden schafte hij een appartement in Barcelona aan.

„Het was geen eenvoudige keuze, ik sprak de taal niet eens. Maar het was het waard. De afstand tussen mij en Tom dwong ons na al die jaren opeens om op een volstrekt andere manier te werken. Nu zaten we allebei in onze eigen studio en sms-ten we elkaar wanneer we de ander een muzikaal idee hadden toegestuurd. Het werd weer spannend, al was het maar om te horen hoeveel de ander aan het idee had veranderd of toegevoegd.”

Het resultaat van dit proces is het vijfde studioalbum van Groove Armada, Soundboy Rock, dat haast uit zijn voegen barst van de positieve energie. Het album staat vol pompende dancemuziek met een stevige dosis reggae en dancehall die uitermate geschikt lijkt om zonnige festivalweides in vuur en vlam te zetten. Zoals er alleen nog baby’s met een karamelkleurige huid geboren zouden worden als alle rassen zich zouden vermengen, zo is de muziek van Groove Armada het best te omschrijven als ‘karamelmuziek’, een vrolijke mix van elementen uit de meest uiteenlopende muziekstromingen, van rock tot house en van hiphop tot disco.

Cato: „Op ons vorige album gebruikten we al een sample van rockband Status Quo en werkten we met rappers uit South-Carolina en Jamaicanen. En Tom en ik hebben in onze collectie gezamenlijk zo’n beetje elk disco- en funkdeuntje dat ooit opgenomen is. Onze muziek is net zo gemengd als Londen zelf, van carnavalsmuziek tot blues en elektro en tegelijk typisch Brits.”

De ruggengraat bij de live-optredens van Groove Armada zal net als op de albums de zware baslijn zijn. Cato: „Het is niet zo dat elk nummer vanuit de bas ontstaat. Soms begint een liedje van ons traditioneel met een melodietje op de piano. Maar bij het vertalen van onze nummers voor de liveshows speelt de bas een hoofdrol. De zware, dubby baslijn is een wereldwijde taal en we willen er die ene deun mee creëren die ervoor zorgt dat het publiek op een festival zichzelf verliest en nergens anders meer aan denkt.”

Ook bij het vinden van die ene deun, voelt de overdaad aan mogelijkheden in de gedigitaliseerde wereld voor Cato beknellend aan.

„Muziekproducties worden steeds gladder en daarmee ook minder origineel. Op onze nieuwe album proberen we terug te gaan naar eenvoudige drumbreaks waar soms de volume niet eens van klopt omdat we onze muziek menselijk willen houden. De technische ontwikkelingen stoppen niet; je kunt nu uit 3000 basgeluiden kiezen waar je er vroeger maar twee had. Op een bepaald moment ben je alleen nog langs geluiden aan het klikken in plaats van dat je daadwerkelijk iets creëert. Terwijl het er uiteindelijk om gaat dat een goed idee simpelweg een goed idee is, wat voor apparatuur je ook gebruikt.”

Het album ‘Soundboy Rock’ van Groove Armada verschijnt vandaag. De groep zal optreden op popfestival Lowlands, 17-19 augustus in Biddinghuizen.