De beste, als het moet

Leon Rodgers is drie keer tot meest waardevolle speler van de eredivisie verkozen .

Met zijn ploeg EiffelTowers bereikte hij de best-of-seven serie om de landstitel.

De basketballers van EiffelTowers hadden zaterdagavond twintig punten voorsprong op Upstairs Weert. Een plaats in de best-of-seven serie om het landskampioenschap kon de ploeg uit Den Bosch niet meer ontgaan. Smaakmaker Sam Jones was niet te beroerd het publiek in De Maaspoort te vermaken. Met opzet mikte de Amerikaan de ballen net over de ring waarna een teamgenoot de spectaculaire dunk kon verzorgen. Maar vaste afmaker Leon Rodgers had zijn avond niet en hield de benen op de grond.

Rodgers (26) is de beste basketballer in de eredivisie, als het moet. De 1,98 meter lange power forward van de huidige landskampioen hield zich vorig seizoen zichtbaar in bij onbeduidende competitiewedstrijden. „Daar heb ik terecht kritiek op gehad. Ik had geen reden elk duel voluit te gaan. Af en toe een night off had toch geen gevolgen.”

In het beslissingsduel van een best-of-five serie met Upstairs (105-90) bezondigde Rodgers zich niet aan frivoliteiten onder de basket, of het moeten de achteloze passes achter de rug langs zijn. Maar een gebrek aan inzet kan de Amerikaan niet meer worden verweten. „Ik heb me niet verstopt. It just didn’t happen. Een reden voor mijn spel van vanavond kan ik niet bedenken. Ik heb geen last meer van een vingerblessure en ik ben gewend met de druk van play-offs om te gaan.”

Rodgers, die kan bogen op de beste statistieken in de eredivisie, zou met zijn gedachten al bij de Amerikaanse profcompetitie NBA kunnen zijn. Tijdens het seizoen toonden topclubs uit Europese competities al belangstelling voor de forward die door de clubleiding in Den Bosch aan zijn contract werd gehouden. Intussen is ook een tiental teams uit de Verenigde Staten geïnteresseerd, Boston Celtics als eerste. „Maar ook al ga ik nu naar huis, dan kan ik echt niet morgen in de NBA spelen. Dus kan ik me helemaal richten op EiffelTowers.”

Toch is een terugkeer naar zijn thuisland wat Rodgers’ zaakwaarnemer John Funchelli deze zomer moet bewerkstellingen, vooral voor zijn vijfjarige zoon Jajuan. „Hij maakt het moeilijk voor mij in Nederland te zijn. Ik wil een goede vader zijn en hem naar school kunnen brengen.”

De familietrouw van Rodgers heeft eerder invloed gehad op zijn carrière. De domineeszoon die in Columbus (Ohio) opgroeide besefte als student aan de universiteit van Chicago (Illinois) dat er meer talentvolle basketballers op de wereld waren. Hij koos na deelname aan NBA-kampen voor speelminuten in Europa, bij het Duitse Brandt Hagen. Daar speelde hij slechts één seizoen omdat de clubleiding niet gelukkig was met Rodgers’ besluit een van zijn zussen te steunen bij een hartoperatie.

Hij stapte over naar de Franse competitie, waarvan hij na blessureleed door EiffelTowers werd verlost. In drie seizoenen werd Rodgers drie keer verkozen tot meest waardevolle speler van de eredivisie, met een getemperde motivatie als gevolg. „In Nederland ben ik de uitdaging in het basketbal verloren. Ik heb het punt bereikt dat ik naar een andere competitie wil. Ik ben drievoudig MVP, maar wel in Nederland. Het niveau hier is echt niet laag, maar wel lager dan in Italië en Spanje.”

Hoewel Rodgers als kind fan werd van Chicago Bulls en meer nog van sterspeler Michael Jordan, heeft hij geen voorkeur voor een club. „De NBA is een droom, ik hoop op een team dat bij mij past. In Nederland heb ik the foreign game geleerd. Dat is behalve schieten, dribbelen en passen vooral slim zijn. Niet een tegen een willen spelen. De buitenlanders in de NBA hebben dezelfde fysieke kwaliteiten als de Amerikanen, maar ze spelen meer met hun hoofd.”

Rodgers zegt de afgelopen jaren minder egoïstisch te zijn geworden. Dat weet ook coach Randy Wiel van EiffelTowers, dat vanaf donderdag om het landskampioenschap speelt tegen Magixx uit Nijmegen. „Hij is absoluut onze beste speler, maar Den Bosch is meer dan Leon Rodgers. Hij heeft dit seizoen tien wedstrijden gemist en daarvan heeft Den Bosch er negen gewonnen.”

Wiel heeft vertrouwen in een overstap van zijn dirigent. „Hij had vanavond gewoon een medium game, maar zijn aanwezigheid helpt ons al. He’ll show up against Magixx. Leon is een basketballer die overal goed zal spelen. Misschien zal hij niet gelijk ‘starter’ zijn, maar hij komt met zijn talent zeker aan spelen toe in de NBA.”