‘Beste keeper ter wereld’ redt HGC

Rotterdam en HGC wonnen elk hun thuiswedstrijd in de halve finales van de play-offs.

Dat HGC een derde duel afdwong dankte de club aan keeper Guus Vogels.

Het scheelde maar een haar of doelman Guus Vogels was er na de laatste wedstrijd van vorig jaar vandoor gegaan. Alles wat mis kon gaan was misgegaan bij HGC. Alleen degradatie bleef de roemruchte club uit Wassenaar bespaard. Maar de 32-jarige doelman van het Nederlands elftal werd overgehaald te blijven – en gisteren wist hij waarom. Na een verbazingwekkende wederopstanding staat de club in het honderdste levensjaar in de halve finales van de play-offs om het kampioenschap van Nederland. Met nog altijd uitzicht op de finale.

Zaterdag was Rotterdam op eigen veld, voor maar liefst 4.000 toeschouwers, nog te sterk voor HGC (4-2). Gisteren had Rotterdam in Wassenaar de beste kansen om zich direct te plaatsten voor de finale tegen Bloemendaal, ware het niet dat een ontketende Guus Vogels op de Roggewoning alles uit zijn doel ranselde wat er op hem af kwam.

Woensdagavond valt de beslissing. Het derde duel wordt ook weer op het veld van HGC gespeeld, omdat die club in de reguliere competitie als tweede was geëindigd, vóór Rotterdam.

Het was veelzeggend voor de prestatie van Vogels dat Rotterdam voor het eerst dit seizoen niet tot scoren was gekomen. Niet dat de kansen er niet waren geweest, want ondanks het verdedigende spel kreeg Rotterdam ook op het veld in Wassenaar tal van mogelijkheden om de wedstrijd al in een vroeg stadium te beslissen. Maar telkens stond of vloog Vogels in de weg, bij inzetten van linksboven tot rechtsonder van de sticks van Phil Burrows, Robert Tigges, Mark van Lambaart en de Pakistaanse strafcornerschutter Sohail Abbas.

Doordat ook HGC slordig met de kansen om ging, werd er niet gescoord in de reguliere speeltijd. Pas in de achtste minuut van de verlenging viel de beslissing, toen de Engelse international Barry Middleton uit een vrije slag van Bram Lomans de ‘golden goal’ binnentikte.

Maar ondanks zijn winnende treffer stond Middleton liever stil bij de fabelachtige reddingen van zijn doelman. „Guus is de beste keeper ter wereld”, zei hij. „Zo keept hij al het hele jaar. Hij is ongelooflijk, meer valt over hem niet te zeggen.”

„Dit voelt heerlijk”, glunderde Vogels zelf ook. „Ik ben trots op de jongens. Het hing allemaal aan een zijden draadje. Het was lastig spelen doordat Rotterdam zich als een muur neerzette voor de 23-meterlijn en op de counter speelde.”

De wonderbaarlijke comeback van HGC, dat zich voor het eerst in vier jaar weer plaatste voor de play-offs, komt ook voor Vogels onverwacht. „We hebben drie moeilijke jaren gehad, zeer teleurstellend. Ik dacht na de laatste wedstrijd: ik ben weg. Daar ben ik heel eerlijk in geweest tegen de club.” Vogels liet de club weten dat hij er niets voor voelde de rest van zijn loopbaan overgeleverd te zijn aan degradatiehockey.

Maar HGC vroeg Vogels zijn besluit een paar weken uit te stellen, om aan te tonen dat er op de Roggewoning echt veranderingen op komst waren, met als doel de terugkeer in de nationale top. „Dat hebben ze gelukkig waargemaakt”, zegt Vogels. „Het budget ging omhoog, er zijn spelers gekomen die andere jaren niet wilden komen. Er is achter de schermen veel gebeurd. Met dit als resultaat.”

Vogels vormt dit seizoen met zijn oude strijdmakker Bram Lomans, teruggehaald uit het tweede elftal, de ruggegraat van ‘het nieuwe HGC’. Versterking kwam er verder door de komst van topspits Middleton en de terugkeer van de Canadese spelverdeler Rob Short, die naar Rotterdam was uitgeweken.

Maar het succes van dit seizoen, waarin zelfs een plek in de nieuwe Euro Hockey League aan de horizon gloort, had Vogels in zijn stoutste dromen niet meer verwacht. „We hadden gehoopt op de topzes”, zegt Vogels. „Maar de opmars gaat maar door. We hebben onze doelstellingen telkens naar boven moeten bijstellen, met dit als hoogtepunt – tot nu toe. Ik heb in drie jaar niet zoveel toeschouwers gezien als nu.”

Een finaleplek zit er volgens Vogels zeker in. „Rotterdam en HGC zijn aan elkaar gewaagd. De ploeg die het beste met de spanning om kan gaan is woensdag in het voordeel. Ik denk dat wij dat zijn. Vandaag konden wij de druk ook beter aan.”