Amper 23, maar de veer is al gebroken

Dat Kim Clijsters (23) dit jaar haar tenniscarrière zou beëindigen was al langer bekend. Toch komt het afscheid vroeger dan verwacht. Na een tennisleven vol blessures wil Clijsters nu op adem komen.

„Het is meer dan mooi geweest. De rackets gaan aan de haak. Na het fantastisch en ontroerend afscheid in Antwerpen was de veer gebroken.” Met die woorden kondigde Kim Clijsters gisteren op haar weblog per direct haar afscheid aan van het internationale proftennis. Niet onder het kopje ‘nieuws’, maar onder ‘Kims dagboek’. Zoals ze dat al jaren doet.

Clijsters hakte de knoop eind vorige week door, na haar nederlaag in de tweede ronde van het tennistoernooi van Warschau tegen de Oekraïense qualifier Julia Vakoelenko. Maar het besluit om te stoppen nam ze veel eerder. Al twee jaar geleden zinspeelde de Vlaamse op de mogelijkheid dat 2007 wel eens haar laatste jaar als proftennisster zou kunnen zijn. Eerst nog een keer vlammen op de grandslamtoernooien en de Masters, beloofde zij eind vorig jaar, en dan een nieuw leven gaan leiden. Met haar echtgenoot to be – de Amerikaanse basketballer Brian Lynch – haar hondjes en liefst ook een paar kinderen. En zonder „tennisroddels of krantenleugens”, het leek haar „een verademing”.

Maar gaandeweg het jaar begon ‘Kimmie’ steeds meer van die belofte af te snoepen. Op het tennistoernooi van Antwerpen, waar Clijsters voor het tweede achtereenvolgende jaar de finale van Amélie Mauresmo verloor, liet de Vlaamse weten geen deel te zullen nemen aan de Franse Open op Roland Garros, later deze maand. Een chronische heupblessure speelde haar parten en ze wilde alles op alles zetten om in stijl afscheid te nemen van het grandslam der grandslams: Wimbledon.

„Misschien speel ik nog wel een extra graveltoernooi om wedstrijdritme op te doen, maar dan vooral als voorbereiding op het grastoernooi”, aldus Clijsters. Na Wimbledon zou zij alleen nog „à la carte” spelen – iets waar de vrouwentennisfederatie bij wijze van hoge uitzondering mee instemde, want Clijsters werd als „een speciaal geval” beschouwd.

Op haar weblog erkent de queen of hearts, zoals haar bijnaam luidt, dat het „vrij jong” is om als 23-jarige tennisster je profcarrière te beëindigen. Maar de kwetsuren maakten het volgens haar steeds moeilijker om ’s morgens uit bed te komen en de spieren warm te draaien. En ook de voorbereidingen op haar huwelijk (ze trouwt op 14 juli) nemen meer tijd in beslag dan ze dacht. Clijsters: „Het was gemakkelijk om er nog enkele maanden mee door te gaan en de vier grootverdieners in het tennis (de drie grandslams en de Masters) nog mee te pakken. Geld is belangrijk, maar niet het belangrijkste in mijn leven. Gezondheid en privégeluk zijn des te belangrijker.”

Velen gunden het de populaire tennisster uit Bree om nog een keer een grandslam op haar naam te schrijven. Want hoewel Clijsters in de afgelopen tien jaar 34 titels in het enkelspel behaalde, 11 in het dubbelspel en negentien weken lang de wereldranglijst aanvoerde, won zij slechts één grandslamtoernooi: de US Open van 2005. Drie keer ontglipte de titel haar omdat haar grote rivaal Justine Henin ermee aan de haal ging: op de Franse Open in 2003, op de US Open in 2003 en op de Australian Open van 2004.

Hoewel het algemeen bekend is dat Clijsters en de Waalse geen grote vriendinnen zijn – „het is makkelijker het diploma handelsingenieur te halen dan Henin en Clijsters samen te laten spelen”, liet de Belgische Fed Cup-coach Carl Maes zich ooit ontvallen – reserveerde de nummer één van de wereld gisteren warme woorden voor haar landgenote: „Ik heb veel respect voor wat Kim heeft bereikt – als speelster en als mens. We zijn zo’n beetje samen opgegroeid en ik denk dat we elkaar geholpen hebben om het beste uit onszelf naar boven te halen. Ik zal warme herinneringen aan haar bewaren.” Volgens haar collega en goede vriendin Amélie Mauresmo zal Clijsters in het tenniscircuit niet alleen gemist worden om haar krachttennis, maar ook om haar aimabele karakter. „Kim is een sfeermaker. Als zij binnenkomt licht de kamer op.”

Omdat Clijsters’ fans niet de gelegenheid krijgen haar uit te zwaaien – alleen in Antwerpen stond zij hen in februari uitvoerig te woord bij haar finale optreden in het Sportpaleis – zal zij in september een groot feest organiseren, belooft zij op haar weblog. „Hoe en wat blijft nog even geheim, maar jullie zullen zeker op tijd op de hoogte worden gebracht. Tot dan! Dikke kus, Kim.”