Bio-wapen slaat terug

In een laboratorium voor onderzoek aan biologische wapens, zoals de Texas A&M University dat heeft, gaat wel eens wat mis. Een werkneemster, bezig om muizen te infecteren met de gevaarlijke dierziekte brucellose, werd zelf geveld.

Maar wat doe je dan? Thomas Ficht, de hoogleraar ter plaatse, wist het wel. “Volgens de richtlijnen moeten we het doorgeven aan de Centers for Disease Control”, schreef hij in een e-mail aan de veiligheidsbeambte van de universiteit. Om er aan toe te voegen: „Dat gezegd hebbende weet ik niet wat voor gevolgen dit krijgt voor mij of de universiteit.”

Hoe dan ook – die melding kwam er niet, ontdekte The Sunshine Project, een lobbygroep tegen biologische wapens. De actievoerders, die een half jaar procedeerden om de stukken boven water te krijgen, zeggen dat ze nog meer gevallen kennen waarin laboratoria ongevallen met meldingsplichtige ziekteverwekkers hebben achtergehouden.

De vrouw had vorig jaar op een februaridag tijdens een training Brucella-bacteriën gesproeid in een beveiligde klimaatkast met muizen. Bij het schoonmaken was ze, zo blijkt uit een bijgeleverd handgeschreven briefje, deels in de kast geklommen. Enkele weken later bleef de laborante ziek thuis – de incubatietijd voor een brucella-infectie is één tot twee maanden. Ze kwam er wel weer bovenop, na een fikse antibioticakuur van bijna acht weken.

Waarschijnlijk is ze via de ogen geïnfecteerd, schreef Ficht nog in een andere mail naar de veiligheidsman. „In eerdere proeven waren we afgegaan op de ervaringen van tbc-onderzoekers. (...) Maar het is mijn fout dat ik niet heb gedacht aan de verschillen in de infectieroutes”.

De lobbyisten willen dikke boetes voor de universiteit, voor het ontduiken van de meldingsplicht, en vanwege het traineren van de aanvragen in het kader van de federale wet openbaarheid van bestuur.

De universiteit stuurde namelijk in eerste instantie alleen een drieregelig briefje na de verzoeken om de gehele correspondentie: „Blootstelling tijdens het werk. Aantal incidenten: 1. Soort blootstelling: Brucella. Benodigde therapie: antibiotica.”

Drie weken geleden, na de klachten van de lobbyisten, meldde de universiteit het incident alsnog bij de Centers for Disease Control. „Een jaar te laat”, vinden ze bij het Sunshine Project. De correspondentie van de veiligheidsman en een andere universiteitsambtenaar is nog altijd niet boven water.