Graskoning buigt voor gravelkoning

Tennisser Rafael Nadal was Roger Federer al de baas op gravel. De Spanjaard versloeg de Zwitserse nummer één van de wereld gisteren in Palma de Mallorca ook op een speciaal geprepareerde tennisbaan, met één helft van gras, de favoriete ondergrond van Federer, en de andere helft van gravel, de grondsoort waarop Nadal het liefste speelt.

De twintigjarige Nadal won de uitverkochte demonstratiepartij voor zijn thuispubliek op Mallorca na een enerverende tennisstrijd: 7-5, 4-6 en 7-6 (12-10). Van de laatste tien duels tussen Nadal en Federer had de Spanjaard er zeven gewonnen. Beide tennissers verloren nog nooit van de ander op hun favoriete ondergrond. Nadal, die op gravel al 72 partijen ongeslagen is, paste zich gisteren het beste aan de bizarre omstandigheden aan.

De preparatie van de speciale tennisbaan duurde negentien dagen en kostte 1,2 miljoen euro. De spelers kregen bij de wisseling van speelhelft steeds twee minuten pauze, een halve minuut langer dan gebruikelijk, zodat zij ook van schoeisel konden wisselen.

Federer had moeite zich aan te passen aan de groen-rode baan. De zevenduizend toeschouwers zagen dat dit in de beginfase resulteerde in een ongewoon groot aantal fouten van de Zwitserse wereldranglijstleider. Nadal, tweevoudig winnaar van het graveltoernooi Roland Garros, maakte daar meteen in de eerste set gebruik van en brak de opslag van zijn aartsrivaal toen Federer vanaf gras serveerde naar gravel.

In de tiebreak van de beslissende set leek viervoudig Wimbledonwinnaar Federer, die op gras al vier jaar lang (48 partijen) ongeslagen is, op de overwinning af te stevenen. Maar na een minibreak (4-1) moest hij opnieuw buigen voor gravelkoning Nadal. De Spanjaard won de tiebreak met 12-10. Niet eerder werd een dergelijk tennisduel gespeeld.

Het duel der grondsoorten wordt de komende twee jaar herhaald op Mallorca, het geboorte-eiland van Nadal. Het prestigeduel tussen de twee beste tennissers van de wereld geldt als een promotie voor de Spaanse eilandengroep de Balearen. Eind mei begint in Parijs het graveltoernooi van Roland Garros, een maand later staat het grastoernooi van Wimbledon in Londen op het programma.