Kuijt en Reina helden van Liverpool

Liverpool1Chelsea0

Ruststand 1-0. 22. Agger 1-0. Scheidsrechter: Méjuto Gonzalez (Spa). Toeschouwers: 42.000.

Rotterdam, 2 mei. - Dirk Kuijt beleefde gisteravond een nieuw hoogtepunt in zijn carrière: de Nederlandse voetballer schoot zijn ploeg Liverpool aan het slot van de strafschoppenserie tegen Chelsea naar de finale van de Champions League. Daarin treft Liverpool op 23 mei in Athene Manchester United of AC Milan. Die spelen vanavond (20.45 uur) in Italië de andere halve finale, waarin United een 3-2 voorsprong verdedigt.

Kuijt, na drie jaar bij Feyenoord bezig aan zijn eerste seizoen in Engeland, bezegelde mogelijk het lot van de Portugese trainer van Chelsea, José Mourinho. Voor de derde keer strandde de club uit Londen in de halve finale van het belangrijkste Europese voetbaltoernooi; in 2004 werd de ploeg uitgeschakeld door Monaco, een jaar later door Liverpool. De afgelopen twee jaar behaalde Mourinho met Chelsea de landstitel, maar de hoofdprijs die het hoogst op het verlanglijstje staat van de eigenaar van de club, de Russische miljardair Roman Abramovitsj, is de beker in de Champions League.

In zijn trainerscarrière beleefde hij gisteren zijn zwartste dag, zei Mourinho na de uitschakeling op Anfield Road. De dag was nog wel zo mooi begonnen voor de bezoekende ploeg. Met een 1-0 voorsprong begon Chelsea aan het treffen met Liverpool, dat de dramatische bijnaam Battle of Britain had meegekregen. Vorige week woensdag won Chelsea op Stamford Bridge door een doelpunt van Joe Cole.

Liverpool ging gisteravond meteen op jacht naar de ‘gelijkmaker’, en die viel in de eerste helft: de Deen Daniel Agger kreeg de bal op de rand van het strafschopgebied uit een strakke vrije trap over de grond aangespeeld door aanvoerder Steven Gerrard, en hij schoot de bal beheerst in de linkerhoek, achter doelman Petr Cech.

Chelsea had nog een enkele kans, maar slaagde er niet in te scoren. De Ivoriaanse aanvallers Salomon Kalou en Didier Drogba stuitten steeds op de Spaanse doelman Pepe Reina. Kuijt zette Liverpool bijna op 2-0, maar zijn kopbal raakte de lat. In de verlenging werd een doelpunt van Kuijt wegens buitenspel afgekeurd. Het bleef 1-0, zodat strafschoppen de beslissing moesten brengen.

Als eerste legde de Nederlander Boudewijn Zenden de bal op de stip voor Liverpool; de Limburger die de hele wedstrijd speelde, zette zijn ploeg fraai op voorsprong. Nadat Liverpool-doelman Reina twee strafschoppen had gestopt – waaronder één van invaller Arjen Robben – en voor Liverpool ook Xabi Alonso en Gerrard hadden gescoord, schoot Kuijt de vierde raak. En daarmee was de club van trainer Rafael Benítez zeker van de finale. Anfield Road ontplofte, en het enthousiaste publiek zong voor de zoveelste keer het clublied You’ll never walk alone.

Kuijt, met Zenden een van de uitblinkers bij Liverpool, kwam na afloop voor de tv-camera van de NOS superlatieven tekort om het bereiken van de finale van de Champions League te beschrijven. „Dit is ongelooflijk. Ik ben verhuisd naar een topclub. Dan moet je ook meteen voor de prijzen gaan. Ik voel mijn benen niet meer. Maar het is het waard geweest. We hebben zo hard geknokt, Chelsea van begin af onder druk gezet. Wij hebben gedomineerd. Zij konden alleen lange trappen geven richting Drogba. Die goal was heel belangrijk. Toen konden we rustig gaan voetballen.” Kuijt vertelde niet te hebben geaarzeld toen coach Benítez hem vroeg een penalty te nemen. „Ik wilde gewoon mijn verantwoordelijkheid nemen. Ik was de nummer vier. Geweldig dat ik ook nog de laatste was. Je moet natuurlijk een beetje geluk hebben, met goede reddingen van onze keeper.”

Uit elf wedstrijden waarin Liverpool in de afgelopen jaren in verschillende competities strafschoppen moest nemen, kwam de club tien keer als winnaar tevoorschijn. Liverpool besliste ook de Champions-Leaguefinale van twee jaar geleden in Istanbul tegen AC Milan met strafschoppen, nadat de ploeg op miraculeuze wijze terug was gekomen van een 3-0 achterstand (3-3).