Van de regen in de drup

De pijnstiller etoricoxib is volgens een adviseur van de Amerikaanse Food and Drug Administration (FDA) een mogelijke ramp voor de volksgezondheid. Het is een medicijn dat in de VS nog niet op de markt is, maar in Nederland en de rest van Europa wel; onder de merknaam Arcoxia. Een andere FDA-adviseur vroeg fabrikant Merck van etoricoxib zelfs cynisch naar de ‘number to kill’-ratio, hoeveel mensen men met etoricoxib moet behandelen om er één te laten sterven aan hartproblemen.

The New York Times van 13 april 2007 bracht deze citaten uit de FDA-commissievergadering over de aanvraag van de farmaceutische firma Merck voor toelating van Arcoxia op de Amerikaanse markt. Uiteindelijk wees de FDA-commissie Merck’s aanvraag bijna unaniem af, met 20 stemmen tegen 1.

De Food and Drug Administration is het Amerikaanse college ter beoordeling van geneesmiddelen. Na het negatieve advies is het onwaarschijnlijk dat Arcoxia in de VS op de markt zal komen.

Voor de firma Merck is het zeker een ramp. Arcoxia moest het alternatief vormen voor Vioxx. Die pijnstiller haalde Merck in 2004 van de markt vanwege een hoger risico op hart- en vaatziekten. Arcoxia is net als Vioxx een cox-2-remmer, een middel dat selectiever werkt dan gewone pijnstillers en daarom minder maagklachten oplevert.

De commissievergadering ging er voor een groot deel over met welke pijnstiller Arcoxia vergeleken moest worden. Merck zelf had Arcoxia eerst met naproxen laten vergelijken, maar daarbij stak Arcoxia erg ongunstig af. Het gaf bijna drie keer zoveel hartaanvallen, herseninfarcten en sterfgevallen, terwijl het even effectief is tegen pijn. Daarop ging Merck de vergelijking aan met diclofenac, voor het hart veel gevaarlijker dan naproxen. Maar zelfs nu leek Arcoxia in het nadeel. Een van de FDA-adviseurs schatte dat er in de VS 2300 extra gevallen van ernstige en soms dodelijke hart- en vaatziekte zullen zijn als er één miljoen mensen overstappen van diclofenac op Arcoxia.

In Europa is Arcoxia op de markt, maar of dat zo blijft, is nog onzeker. Volgens de European Agency for the Evaluation of Medicinal Products, de Europese FDA, is er sprake van een ‘ongoing review’, een lopende beoordeling van alle cox-2-remmers.