Spannendste slot ooit dankzij play-offs

De ontknoping van de voetbalcompetitie is munitie voor de voorstanders van de play-offs. Alleen het gedegradeerde ADO Den Haag weet al dat het seizoen zondag voorbij is.

PSV stond te boek als de grootste tegenstander van de vorig jaar ingevoerde play-offs in de hoogste afdeling van het Nederlandse betaalde voetbal. De clubleiding zag niets in een extra minicompetitie waarin een plaats in de voorronde van de Champions League op het spel staat. Op zich begrijpelijk voor een club die in de voorbije zeven seizoenen tot de beste twee van de eredivisie behoorde. Nu PSV met nog één wedstrijd te gaan derde staat achter AZ en Ajax, kunnen de play-offs wel eens als een welkom vangnet gaan dienen. Mocht de ploeg van trainer Ronald Koeman zich alsnog plaatsen voor het voorportaal van de Champions League, dan is het seizoen financieel gezien in elk geval geen debacle geworden.

De play-offs werden vooral uit commercieel oogpunt in het leven geroepen. Het spelen van extra wedstrijden zou immers meer geld bij de achttien clubs uit de eredivisie in het laatje brengen. Over de sportieve waarde van het uit Amerika overgewaaide systeem zijn de meningen verdeeld. Het verloop van vorig seizoen was koren op de molen van de critici. De kampioen en de degradant waren al weken voor het einde van de competitie bekend waardoor zowel boven- als onderin de spanning wegviel. En toen de ‘reguliere’ nummer twee AZ ook nog eens de plek in de Champions League verspeelde, gingen geluiden op de play-offs maar weer af te schaffen.

Hoe anders is het in de slotfase van het seizoen 2006-2007. De nivellering in de top van de eredivisie leverde dit keer munitie op voor de voorstanders van de play-offs. De ontknoping in de eredivisie is spannender dan ooit tevoren in de geschiedenis van het Nederlandse betaald voetbal. Voor een groot deel is dat juist te danken aan het omstreden systeem waarbij naast een plek in de voorronde van de Champions League verder gespeeld gaat worden om UEFA-Cupplaatsen en deelname aan de Intertoto Cup.

In geen enkele Europese competitie buiten de Nederlandse is het seizoen één speelronde voor het einde slechts voor één club al voorbij. Naast degradant ADO Den Haag moeten alle overige clubs er op zijn minst rekening mee houden dat ze mogelijk nog play-offs moeten spelen.

De topclubs AZ, Ajax en PSV maken komend weekeinde uit wie de landstitel wint, zich rechtstreeks plaatst voor de Champions League en de play-offs ontloopt. De Alkmaarse formatie van Louis van Gaal heeft de beste papieren. AZ, Ajax en PSV staan alle drie na 33 wedstrijden op 72 punten, waardoor het doelsaldo beslissend kan gaan worden. AZ (dat uit naar Excelsior moet) staat op + 53, Ajax (uit naar Willem II) op + 47 en PSV (thuis tegen Vitesse) op + 46.

De nummers twee en drie van de reguliere competitie spelen samen met de nummers vier (FC Twente) en vijf om de voorronde in de Champions League. Alle deelnemers aan deze play-off zijn zeker van deelname aan het UEFA-Cuptoernooi; met dank aan de bekerfinalisten AZ en Ajax. Daardoor is het duel SC Heerenveen-Feyenoord zondag een ‘finale’ om Europees voetbal. De winnaar gaat Europa in, de verliezer moet dat in de play-offs van de nummers zes tot en met negen nog maar zien te bewerkstellingen. Bij een gelijkspel tussen Heerenveen en Feyenoord maken Roda JC en FC Groningen kans op de vijfde plaats. Ook dan kan het doelsaldo beslissend zijn.

De middenmoters FC Utrecht en NAC strijden zondag om de negende plaats. De plek die in het verleden vereenzelvigd werd met een kleurloos seizoen, is nu een ‘prijsje’ dat kan uitmonden in UEFA-Cupvoetbal. Zelfs de plaatsen tien tot en met dertien geven de garantie op extra duels en extra inkomsten. Nummer vijftien Willem II en nummer veertien Heracles hopen zondag deze strijd om een plaats in de Intertoto Cup te winnen. Toen clubs zich een paar jaar geleden nog konden inschrijven voor dit troosttoernooi was de animo nooit groot.

En dan zijn er nog Excelsior en RKC. Die moeten nog promotie-degradatiewedstrijden spelen tegen winnaars van de nacompetitie van de eerste divisie.

Volg de ontknoping van de competitie op: www.eredivisie.nl