Chelsea favoriet na zege op Liverpool

Joe Cole maakt de enige goal in het Engelse onderonsje tussen Chelsea en Liverpool.

De ploeg uit Londen is favoriet om de finale van de Champions League te halen.

Het klonk vooraf al niet zo geloofwaardig. José Mourinho die zijn eigen Chelsea als underdog afschilderde voor de eerste confrontatie in de halve finales van de Champions League tegen Liverpool. Na de 1-0 overwinning gisteravond op Stamford Bridge is de ploeg uit Londen volgende week in elk geval wél de uitgesproken favoriet om op 23 mei de finale te spelen in de Griekse hoofdstad Athene.

Mourinho voerde in de aanloop naar het Engelse onderonsje in het belangrijkste Europese bekertoernooi zijn bekende act op. Met stekelige opmerkingen in de richting van de tegenstander probeerde de 44-jarige coach zijn eigen spelers uit de wind te houden. Normaal gesproken voert de Portugees een staaltje blufpoker op, maar dit keer koos hij voor een andere tactiek. Mourinho maakte de opponent uit Liverpool bewust zo groot mogelijk. Zijn eigen formatie zou immers de totale vermoeidheid nabij zijn.

Het Chelsea van Mourinho moest het gisteravond stellen zonder de geblesseerde Arjen Robben en Michael Ballack. De Ghanese middenvelder Michael Essien was geschorst. Mourinho had echter voldoende kwaliteit achter de hand om een topelftal het veld in te sturen. Zo keerde de Portugees Ricardo Carvalho bijvoorbeeld weer terug in de basis naast topvoetballers als Frank Lampard, Andrei Sjevtjsenko en Didier Drogba.

Vanaf het moment dat de Duitse scheidsrechter in het stadion aan Fulham Road voor het eerst floot, bleek weinig van de oververmoeidheid van The Blues. Tegen de behoudende huisstijl in, ging Chelsea al snel op zoek naar de openingstreffer. Na negen minuten was Sjevtjsenko al dicht bij een doelpunt, maar de Spaanse doelman Pepe Reina van Liverpool redde op de doellijn. Na achttien minuten was het opnieuw de sterspeler uit Oekraïne die voor het doel van The Reds verscheen, maar dit keer ging zijn schot voorlangs. Mourinho sloeg in de 23ste minuut nogmaals de handen voor zijn ogen toen een vrije trap van Lampard rakelings naast ging.

Na een klein half uur spelen kon de voormalige coach van onder meer FC Porto wel juichend van zijn bank springen. Met een prachtige aanval die achterin bij Carvalho begon en via Drogba voor het doel bij Joe Cole eindigde nam de thuisclub een voorsprong. Met name de wijze waarop Drogba zijn tegenstander Daniel Agger wist af te troeven was van grote klasse. De international van Ivoorkust ging de Deen voorbij alsof hij er niet stond. Met een bekeken voorzet stelde hij zijn Engelse collega in staat om te scoren. De fans op het uitverkochte Stamford Bridge stonden op de banken.

Na de openingstreffer schakelde Chelsea – jammer genoeg voor de neutrale toeschouwers – weer terug tot een wat meer behouden speelwijze. Liverpool mocht na rust proberen het spel zien te maken in de Engelse hoofdstad. En dat is nu eenmaal niet de specialiteit van de ploeg van trainer Rafael Benítez. Liverpudlian Steven Gerrard was acht minuten na rust nog het dichtst bij de gelijkmaker. De inzet van de middenvelder van Liverpool werd gekeerd door doelman Petr Cech.

Liverpool-coach Benítez zette nog wel de lange Peter Crouch in voor Craig Bellamy, maar echt gevaarlijk werd de ploeg niet meer. Chelsea koesterde de kleine voorsprong waardoor de wedstrijd die zo aantrekkelijk was begonnen naar het einde kabbelde. De aanhang van Chelsea vierde de overwinning als een grootse zege.

De voorbije weken werd in de Engelse media voortdurend de vergelijking getrokken met de halve finales van twee jaar geleden. Destijds stuitten Chelsea en Liverpool ook op elkaar. In 2005 eindigde de eerste wedstrijd op Stamford Bridge in 0-0, waarna Liverpool op Anfield Road met 1-0 won. The Reds wonnen daarna de finale van AC Milan in een historische wedstrijd. Bij elke wedstrijd van Liverpool zingen de fans nog altijd met volle borst over ‘het wonder van Istanboel’.

Volgende week dinsdag zal duidelijk worden of de geschiedenis voor Liverpool zich zal herhalen. Mourinho mag de tegenstander dan als favoriet naar voren hebben geschoven, maar als er iemand gelooft in de kansen van Chelsea is het de eigengereide Portugese coach wel. De komende dagen zal hij vast weer een nieuwe truc verzinnen om de druk bij zijn spelers weg te nemen.