Chelsea begint in Londen met kleine zege op Liverpool

Chelsea1Liverpool0

Ruststand 1-0. 29. Joe Cole. Scheidsrechter: Merk (Dui). Toeschouwers: 41.000.

Chelsea verdedigt in de halve finale van de Champions League tegen Liverpool volgende week dinsdag een 1-0 voorsprong. De Londense ploeg won gisteren thuis het eerste duel tussen de twee Engelse clubs dankzij een doelpunt van Joe Cole. Een dag eerder versloeg Manchester United in de eerste wedstrijd van de andere halve finale AC Milan met 3-2.

Voor de aftrap van de wedstrijd in Londen werd in het stadion een minuut stilte gehouden, gevolgd door een langdurig applaus door de toeschouwers ter nagedachtenis aan de dinsdagnacht overleden oud-international Alan Ball, die deel uitmaakte van de Engelse ploeg die in 1966 op Wembley wereldkampioen werd. Op Stamford Bridge was ook Franz Beckenbauer aanwezig bij het eerbetoon aan Ball. De Duitser speelde destijds in de WK-finale tegen Engeland.

Coach José Mourinho schilderde zijn eigen Chelsea voor de halve finale af als de underdog. Dat klonk niet erg geloofwaardig. Wat de coach van Chelsea ook mag beweren na de overwinning van gisteren is de ploeg in Liverpool de favoriet om zich te plaatsen voor de finale, op 23 mei in Athene.

Mourinho voerde in de aanloop naar het duel tussen de Engelse topclubs zijn bekende act op. Met stekelige opmerkingen in de richting van de tegenstander probeerde de 44-jarige coach zijn eigen spelers uit de wind te houden. Normaal gesproken voert de Portugees een staaltje blufpoker op, maar dit keer koos hij voor een andere tactiek. Mourinho maakte de tegenstander bewust zo groot mogelijk. Zijn eigen formatie zou immers aan het einde van de competitie vermoeid zijn.

Chelsea moest het gisteravond bovendien stellen zonder de geblesseerde Arjen Robben en Michael Ballack. De Ghanese middenvelder Michael Essien was geschorst. Coach Mourinho had echter voldoende kwaliteit achter de hand om een topelftal het veld in te sturen. Zo keerde de Portugees Ricardo Carvalho terug in de basis naast topvoetballers als Frank Lampard, Andrei Sjevtjsenko en Didier Drogba.

Vanaf het beginsignaal van de Duitse scheidsrechter Markus Merk bleek echter weinig van vermoeidheid bij de Londense ploeg. Tegen de doorgaans behoudende stijl in ging Chelsea snel op jacht naar de openingstreffer. Na negen minuten was Sjevtjsenko al dicht bij een doelpunt, maar de Spaanse doelman Pepe Reina van Liverpool redde op de doellijn. Na achttien minuten was het opnieuw de sterspeler uit Oekraïne die voor het doel verscheen, maar dit keer ging zijn schot voorlangs. En in de 23ste minuut ging een vrije trap van Lampard rakelings naast.

Na een klein half uur spelen kon Mourinho juichend van zijn bank springen. Met een prachtige aanval die achterin bij Carvalho begon en via Drogba voor het doel bij Joe Cole eindigde nam de thuisclub een voorsprong. Met name de wijze waarop de Ivoriaan Drogba zijn Deense tegenstander DanielAgger van zich afschudde was van grote klasse. Met een bekeken voorzet stelde hij Cole in staat te scoren.

Na de openingstreffer schakelde Chelsea terug tot een behouden speelwijze. Liverpool mocht na rust proberen het spel te maken. En dat is niet de specialiteit van de ploeg van trainer Rafael Benítez. Steven Gerrard was acht minuten na rust nog het dichtst bij de gelijkmaker. De inzet van de middenvelder van Liverpool werd gekeerd door doelman Petr Cech.

Liverpool-coach Benítez zette uiteindelijk de lange Peter Crouch in voor Craig Bellamy, maar echt gevaarlijk werd de ploeg niet meer. Chelsea koesterde de kleine voorsprong waardoor de wedstrijd die zo aantrekkelijk was begonnen naar het einde kabbelde.

De voorbije weken werd in de Engelse media voortdurend de vergelijking getrokken met de halve finales van twee jaar geleden. Toen stuitten Chelsea en Liverpool ook op elkaar. In 2005 eindigde de eerste wedstrijd op Stamford Bridge in 0-0, waarna Liverpool op Anfield Road met 1-0 won. The Reds wonnen daarna de finale van AC Milan. Bij elke wedstrijd van Liverpool zingen de fans nog altijd met volle borst over ‘het wonder van Istanbul’.