Belang in Iberia biedt BA keuzes

Voor een luchtvaartmaatschappij die gewoonlijk afhankelijk is van de goedgezindheid van de vakbonden, moet het fijn zijn om zo nu en dan eens zelf de zweep te mogen hanteren.

Dat is de rol die British Airways (BA) vertolkt in de veiling van Iberia. De Britse luchtvaartmaatschappij bezit al 10 procent van de aandelen van haar Spaanse branchegenoot en heeft het recht van eerste koop op nog eens 32 procent van de stukken. BA heeft een zelfstandig bod op de Spaanse concurrent uitgesloten, maar toegegeven dat het gesprekken voert met de participatiemaatschappijen die de luchtvaartmaatschappij belagen.

Wat zou BA kunnen vragen? Het zou het recht van eerste koop kunnen zijn, als de bedrijvenopkopers Iberia over drie tot vier jaar weer willen doorverkopen. BA zou kunnen proberen de bestaande overeenkomst met Iberia te verdiepen om meer bezuinigingen te realiseren. Of de luchtvaartmaatschappij zou kunnen trachten meer te zeggen te krijgen over management- en bestuursbenoemingen dan haar belang van 10 procent rechtvaardigt.

Maar hoewel BA in theorie kan krijgen wat het wil, zal de veiling van Iberia niet gladjes verlopen. Het is ingewikkeld om branchegenoten en participatiemaatschappijen te laten samenwerken. Bovendien zijn transacties die beursgenoteerde bedrijven van de beurs laten verdwijnen zeldzaam in Spanje. De overname van Amadeus uit 2005 bewijst ook dat ze moeilijk uitvoerbaar zijn.

De Iberia-veiling kent nog een complicatie. Meer dan de helft van de luchtvaartmaatschappij moet in Spaanse handen blijven om te voldoen aan het web van bilaterale luchtvaartverdragen. Dat betekent het binnenbrengen van een hele reeks nieuwe beleggers met Spaanse paspoorten, waarvan sommige misschien niet al te zeer zullen willen aandringen op een harde sanering.

Is dat alles de moeite waard? BA zou ook zijn hele belang kunnen verkopen. Als het dat zou doen voor 3,60 euro per aandeel, de prijs die door participatiemaatschappij Texas Pacific Group wordt genoemd, zou BA een winst van 140 miljoen pond (206 miljoen euro) kunnen boeken op een opbrengst van zo’n 220 miljoen pond (323 miljoen euro), schat zakenbank JP Morgan.

Maar het lijkt erop dat het management van Iberia wil dat er een grote strategische speler bij de transactie betrokken is. Voor BA kan de kans om een rivaliserend bod van Air France of Lufthansa te bederven genoeg reden zijn om vast te houden aan zijn belang.

Fiona Maharg-Bravo

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com.Vertaling Menno Grootveld