Nog maar één hindernis te gaan voor AZ

Na de 3-1 overwinning op Heerenveen is AZ favoriet voor de titel.

Die positie legt een grote druk op de spelers.

Om 16.15 uur daverde er gistermiddag een juichtoon door het stadion van AZ. Niet voor een doelpunt van de club uit Alkmaar, maar vanwege de gelijkmaker die FC Utrecht een kleine honderd kilometer zuidelijker scoorde tegen PSV. Voorzitter Dirk Scheringa keek in zijn skybox met een snelle blik naar teletekst, maar daar werd de cruciale treffer nog niet doorgegeven. De ongekroonde koning van Noord-Holland was een uur later nog verbijsterd over het feit dat het publiek op de tribunes het eerder wist dan hij, die alle moderne communicatieapparatuur bij de hand had. Onder de toeschouwers werd het geschenk uit de hemel in grote dank aanvaard. En Scheringa daalde af naar het veld om daar een feestje te vieren met de technische staf. AZ, dat Heerenveen met 3-1 de baas was, is nu dankzij een beter doelsaldo favoriet voor de titel.

Deze week kwam de puissant rijke ondernemer Scheringa in een oude agenda nog een mindere prettige mededeling tegen. Achter een zondag in mei van 1997 stond genoteerd: gedegradeerd naar de eerste divisie bij RKC. „Ik heb toen met Peter Wijker onder de douche staan janken”, kon Scheringa zich gistermiddag herinneren. „Heel apart dat je dan precies tien jaar later dit meemaakt.”

Maar de leiding van AZ besefte gisteren al te goed dat er nog één hindernis genomen moet worden: Excelsior. Op Woudestein met z’n 3.531 zitplaatsen kunnen slechts vierhonderd AZ-fans getuigen zijn van het eventuele kampioenschap van hun club. Scheringa zei gisteren niet de intentie te hebben de Rotterdammers te verleiden het duel in de nabij gelegen Kuip af te werken. Dat zou voor Excelsior belangrijke financiële voordelen kunnen bieden. „Als ik wil kan ik zeventienduizend kaarten voor die wedstrijd verkopen. Maar we kiezen er voor om onze vaste gasten in de eigen accommodatie op te vangen.”

De spelers van AZ krijgen morgen en woensdag vrij om zich op te laden voor de apotheose. Van Gaal vindt dat zijn selectie de rust nodig heeft. „Geen club heeft zo’n programma afgewerkt als AZ. Wij hadden door de UEFA Cup immers ook nog een extra ronde Europees voetbal.” Al direct na de wedstrijd tegen Heerenveen wees Van Gaal zijn spelers op de bijzondere psychologische druk die de laatste wedstrijd tegen Excelsior met zich meebrengt. „De huidige situatie is voor ons weer een nieuw fenomeen”, meende Van Gaal. „Tot voor kort waren we in de achtervolging, nu moeten we onze eerste plaats verdedigen. Driekwart van mijn selectie is dit niet gewend. Alleen Shota Arveladze heeft dit wel eens meegemaakt.”

Van Gaal weet uit het verleden dat de thriller voor AZ ook verkeerd kan aflopen. Hij bracht de spelersgroep in herinnering dat hij in 1991 als assistent van Leo Beenhakker meemaakte dat Ajax op de voorlaatste speeldag in Schiedam met 1-0 verloor van het laaggeplaatste SVV. „In die wedstrijd was doelman Joop Hiele van SVV niet te passeren”, stelde Van Gaal. Een week later werd PSV daardoor op doelsaldo kampioen.

Op het moment dat Van Gaal dit vertelde scheurde hij ongemerkt oude wonden open bij zijn collega Gertjan Verbeek. „Jullie worden nog bedankt daarvoor”, zei de Heerenveen-trainer gekscherend. „Want wij degradeerden door de zege van SVV.”

Zijn ploeg, die nog de play-offs voor de Champions League kan bereiken, maakte het AZ gistermiddag een kwartiertje moeilijk. In de eerste helft was het team uit Alkmaar door treffers van Simon Cziommer (vrije trap) en Maarten Martens (kopbal) al op 2-0 gekomen. Maar topscorer Afonso Alves verkleinde die voorsprong in de 72ste minuut. Kort voor tijd maakte Cziommer echter een einde aan de hoop van Heerenveen. De Duitser was met twee treffers man of the match en is dus na een periode van blessureleed en vormverlies helemaal terug. Van Gaal: „David Mendes da Silva verwacht ik deze week weer op de training. De interne concurrentiestrijd zal ook nog extra spanning te weeg brengen.”