Ajax na grimmig duel naar bekerfinale

Ajax3RKC1

Ruststand 1-1. 12. Sneijder 1-0, 32. Heitinga 1-1 (e.d.), 67. Gabri 2-1, 88. Mitea 3-1. Scheidsrechter: Bossen. Toeschouwers: 35.000.

AMSTERDAM, 19 april. - Misschien blijkt volgende week zondag, na de laatste reguliere competitieronde, dat Ajax de kans op de landstitel heeft verspeeld in Waalwijk tegen RKC (2-2). Op Eerste Paasdag kreeg PSV weer hoop toen bleek dat het zich een van de slechtste wedstrijden van de laatste jaren had kunnen permitteren (2-1 nederlaag tegen NEC), zonder dat een belangrijke concurrent daarvan profiteerde. Het zou frappant zijn geweest als RKC gisteravond Ajax ook nog eens de weg naar de bekerfinale had versperd.

Hoewel trainer Henk ten Cate met wat gezonde bluf steeds maar verkondigt dat zijn team kampioen wordt omdat de concurrenten AZ en PSV punten zullen verspelen, wilde hij gisteren niet weer voor schut worden gezet door een degradatiekandidaat. En dus stuurde hij zijn spelers dit keer met het mes tussen de tanden het veld in. Hetgeen resulteerde in de 21ste finaleplaats in het bekertoernooi, dat Ajax al zestien keer won.

De 3-1 overwinning was niettemin een zege zonder franje. Aanvankelijk had Ajax het weer moeilijk tegen de laagvlieger uit de eredivisie die in de eerste helft nog enkele keren brutaal de aanval zocht. Maar twee vrije trappen van Wesley Sneijder gaven de doorslag, de eerste in de twaalfde minuut.

Edgar Davids had het vuurtje toen al flink opgestookt. De ‘pitbull’ lag voortdurend in de clinch met Tarik Sektioui, zoals hij in Waalwijk in het begin van de wedstrijd steeds Hans van de Haar opzocht.

Nu liep hij weer voorop in de strijd. Hij kreeg het zelfs aan de stok met Mark Wotte. Witheet was de opgefokte Davids toen de RKC-trainer een bal die buiten het veld lag niet naar de plek van de inworp wilde trappen. Bij een kopbal sprong Davids zover over de rug van Ruud Berger dat hij de middenvelder, volgens Wotte, met zijn knie een gebroken sleutelbeen bezorgde. Scheidsrechter Ruud Bossen kende Ajax vreemd genoeg een vrije trap toe die Sneijder weer eens fantastisch inschoot.

Een kwartier later deed een eigen doelpunt van John Heitinga even aan Waalwijk herinneren. De Ajax-verdediger schoot de bal onhoudbaar achter doelman Maarten Stekelenburg nadat Van de Haar in het bijzijn van twee Ajacieden ongehinderd kon voorzetten.

Maar weer een vrije trap van Sneijder, die tegen de borst stuitte van de slecht anticiperende doelman Erwin Lemmens, besliste in feite de wedstrijd. Gabri benutte het buitenkansje. Kort voor het einde van de wedstrijd verwerkte Lemmens opnieuw een schot van Sneijder onvoldoende en stond invaller Nicolae Mitea op de goede plek. In de slotfase keurde Bossen een buitenspeldoelpunt van Rick van den Bergh (RKC) af.

Pas in de tweede helft had Ajax zijn publiek wat te bieden. Spelers als Klaas Jan Huntelaar, Tom de Mul, George Ogararu, die niets deed met de ruimte die hem werd geboden, en Davids speelden onder hun niveau. Wel was er dus volop een grimmige strijd.

RKC-verdediger Patrick van Diemen pleegde een aanslag van achteren op de linkerenkel van Ryan Babel, Huntelaar deelde een elleboogstoot uit aan Milano Koenders nadat hij zelf ook een tik had gekregen van de RKC-verdediger. Sektioui pakte Davids nog maar eens aan. Bossen maande Ten Cate tot rust – ze stonden al eerder dit seizoen tegenover elkaar bij de tuchtcommissie – Heitinga greep een paar keer fors in, en zo ging het maar door. In totaal slechts drie gele kaarten werden voor andere vergrijpen gegeven.

In het onsmakelijke geweld viel één speler in positieve zin op: RKC’er Milano Koenders. Een sierlijke centrale verdediger die zijn tegenstanders vaak te snel af was en opbouwend op het verkeerde been zette. Koenders komt nota bene van de Ajax-school, speelde afgelopen seizoen nog in het tweede team van de Amsterdamse club. Vorig jaar zomer mocht RKC hem voor niets inlijven. Reeds in de voorbereiding op het seizoen pakte hij zijn kans. Soms was hij gisteravond wat te roekeloos in zijn acties, maar in het stadion waar hij vroeger hoopte zijn thuiswedstrijden te spelen, liet de twintigjarige Koenders zien dat hij heel veel met een bal kan. „Als hij zich verder ontwikkelt, zal RKC hem niet lang kunnen houden”, vreest Wotte.

Ajax weet vanavond wie op 6 mei in de finale met de Rotterdamse Kuip als decor de tegenstander is. Ten Cate hoopt vurig dat NAC in Alkmaar AZ uitschakelt. Dat liet hij trainer Ernie Brandts in een onderonsje na de persconferentie tussen Ajax en NAC vrijdag al weten („Schakel AZ uit en we zien elkaar in de finale”). Gisteravond probeerde Ten Cate die voorkeur te nuanceren. „Met AZ heb ik niets, bij NAC heb ik drie seizoenen met plezier gewerkt. Bovendien speelt NAC in het bekertoernooi al zes jaar achtereen alleen maar uitwedstrijden.” Als Ajax en AZ elkaar wél in de bekerfinale treffen, is de toon al vast gezet.