Giggs ook in 500ste competitieduel scherp

Ryan Giggs bereikte gisteren als derde voetballer van Manchester United de grens van 500 competitieduels. De dribbelaar verwierf zich de bijnaam ‘The Welsh Wizard’.

Ryan Giggs leek gisteravond te voelen waar ploeggenoot Wayne Rooney zich bevond. De vleugelspeler ontweek eerst een tegenstander en verstuurde daarna met precisie de bal over zo’n 25 meter in de loop van de spits en buiten het bereik van de verdedigers van Sheffield United. Rooney verzilverde de voor de Welshman kenmerkende assist en bepaalde de eindstand op 2-0 in wat het 500ste competitieduel van Giggs was voor Manchester United.

Giggs werd als veertienjarige op straat ontdekt door scouts van Manchester City maar stapte al snel over naar de jeugdopleiding van stadgenoot United. Het was de huidige manager Alex Ferguson die Giggs in zijn ouderlijk huis overtuigde van een toekomst op Old Trafford. De linksvoetige dribbelaar zou uitgroeien tot een belangrijke schakel in het team dat rond de eeuwwisseling landskampioenschappen, FA Cups en de Champions League won en verwierf zich bij fans de bijnaam ‘The Welsh Wizard’.

Met onder anderen generatiegenoot Steve McManaman van Liverpool kleurde Giggs in de jaren negentig het Engelse voetbal dat mede door creatieve wingers een imagoverandering onderging. Daarvoor waren het vooral niet-Britten die de toeschouwers vermaakten door individueel doelpunten voor te bereiden met passeerbewegingen en plotselinge versnellingen langs de zijlijn. In navolging van zijn toenmalige ploeggenoot David Beckham werd Giggs ook buiten de lijnen een ster door sponsorovereenkomsten.

Giggs, die eerder deze week zijn lichtvoetige ploeggenoot Cristiano Ronaldo ’s werelds beste voetballer noemde, is geen recordhouder bij United. Bobby Charlton en Bill Foulkes speelden respectievelijk 606 en 566 competitieduels voor de club, volgens gegevens van Infostrada Sports. In de Premier League zijn twee andere spelers actief die de grens van 500 competitieoptredens al slechtten. Gary Speed van Bolton Wanderers staat op 596 duels, Teddy Sheringham van West Ham United speelde 521 wedstrijden. De veteranen kwamen echter tot dat aantal bij verschillende clubs.

Giggs bleef Manchester United en manager Ferguson trouw en werd een voorbeeld voor jonge teamgenoten. Ook verloochende hij zijn nationaliteit niet. Want hoewel hij in Engeland opgroeide en daar voor nationale jeugdteams speelde, koos hij bij zijn carrière als international voor Wales. Daardoor behoort Giggs tot een selecte groep van ’s werelds beste voetballers die waarschijnlijk nooit op een eindtoernooi spelen.