De hobby van een prins

De Saoedische zender Rotana brengt Arabisch entertainment naar Europa.

Van videoclips en talkshows tot een talentenjacht. ‘Vrij van nieuws, religie, of politiek.’

De populaire talkshow van Hala Sarhan (links) is een van de programma’s van Rotana. Foto Rotana Rotana

Beeldschone vrouwen met olijfgroene ogen en volle lippen. Jonge mannen met dure polshorloges en een zwoele oogopslag. Flitsende decors. Snelle montage. Dit is een gelikt ogend amusementsprogramma van de Arabische entertainmentzender Rotana.

Speciaal voor het Westen is Rotana Music Europe opgezet dat hoogtepunten uit het aanbod brengt: videoclips, muziekprogramma’s en films, maar ook de Arabische versie van de talentenshow X-factor, de populaire talkshow van Hala Sarhan – de Oprah Winfrey van het Midden-Oosten – en een live discussieprogramma met jongeren.

„Er zijn ook ideeën om talentenjachten voor Arabische muziek in Europa te organiseren of bijvoorbeeld een Nederlandse puber uit te wisselen met een uit Dubai”, zegt Henk van der Vliet van ACKS, de Nederlandse partner van Rotana.

Rotana begon volgens Van der Vliet als een „hobbyproject” van de Saoedische prins Al Waleed. Van der Vliet, die eerder betrokken was bij de Nederlandse lancering van National Geographic en Sky Channel, tekende in oktober 2006 een contract met Al Waleed voor de Europese distributie van Rotana. De prins, die voluit Al Waleed Ben Talal Ben Abdel Aziz Al Saud heet, zou een van de rijkste mensen ter wereld zijn (zie kader).

Deze week presenteert Van der Vliet de zender op de mediabeurs MipTV in Cannes. Medewerkers huurden een kleine boot om in de haven naast het beursterrein gasten te ontvangen. „De boot van prins Al Waleed mocht de haven niet in. Hij was met zijn 80 meter veel te groot”, vertelt Van der Vliet.

Nederland is het eerste Europese land waar de zender is gelanceerd. Later zullen andere landen worden benaderd, om te beginnen Groot-Brittannië, Duitsland, België en Frankrijk. Doelgroep zijn ‘30 miljoen Arabische sprekende consumenten in Europa’, staat in de uitnodiging voor de presentatie in Cannes.

Rotana Music Europe is al via de kabel in Nederland te ontvangen in Schiedam en in het Westland. De zender kwam onlangs in het nieuws toen de Algemene Programmaraad in Amsterdam adviseerde om de zender op de kabel aan te bieden, ten koste van RTL 7. Op de site van de Raad verschenen tientallen boze reacties, de Partij voor de Vrijheid (PVV) stelde kamervragen.

Al Waleed heeft in het Midden-Oosten inmiddels een media-imperium opgebouwd met zeven televisiezenders: themakanalen met films, cultuur en muziek.

Rotana werd in eerste instantie opgezet als platenmaatschappij en vertegenwoordigt ook meer dan honderd artiesten, onder wie de Egyptische superster Amr Diab, de Libanese zangeres Haifa Wehbe en de Irakese popster Kazem Al Saher. Volgens Van der Vliet heeft Rotana zo’n 80 procent van de Arabische muziekindustrie in handen.

Samen met MBC uit de Verenigde Arabische Emiraten en de Libanese zender LBC voert Rotana in het Midden-Oosten de lijst aan van populaire tv-stations.

MBC zendt vooral westers amusement uit (series als Grey’s Anatomy, en Days of our lives). LBC heeft een meer Arabische inslag, maar zendt ook programma’s uit van producent Endemol zoals Deal or No Deal en Star Academy.

Er zijn grote verschillen met het westerse aanbod aan clips, talkshows en discussieprogramma’s, zegt Van der Vliet. „In het Midden-Oosten hebben televisiezenders een bereik van miljoenen mensen en dus ook een groter budget om televisie te maken. Dat zie je aan de zorgvuldige en dure opzet van de programma’s. Bovendien zit er veel humor in.”

In Rotterdam werd het verzoek onlangs afgewezen om Rotana Music Europe op de kabel te krijgen. „We denken dat ze bang zijn voor invloed uit de Arabische wereld”, zegt Van der Vliet. „Maar we doen niks met nieuws, politiek of religie. Dit is puur entertainment.” De Programmaraad van Rotterdam schrijft echter in het advies ‘dat de Marokkaanse gemeenschap in Rotterdam voor het overgrote deel bestaat uit mensen die het klassiek Arabisch, de voertaal van de zender, nauwelijks spreken of begrijpen’.

Over het aantal potentiële kijkers in Nederland is Van der Vliet optimistisch. Volgens hem zijn er in Nederland 1,5 miljoen Arabisch-sprekenden. Het ministerie van Buitenlandse Zaken komt lager uit: dat telt in Nederland 315.000 mensen van Marokkaanse afkomst – de eerste en tweede generatie bij elkaar opgeteld. Daarbij komen nog de jongeren van de derde generatie, maar die verstaan vaak alleen Berbers, en geen Arabisch.

Van der Vliet: „Als we meer bekendheid hebben, willen we voor deze mensen, en natuurlijk ook voor de Nederlanders, onze programma’s gaan ondertitelen.”

Tegen die tijd zal ACKS ook onderzoeken wat de Nederlandse kijker het liefst ziet. „Wellicht komt er vraag naar muziek uit de Maghreb (Marokko, Algerije, Tunesië), die anders klinkt dan muziek uit het Midden-Oosten.”

Vanaf eind april www.rotana-europe.net