Overnamestrijd zal ABN Amro splitsen

De biedingsstrijd is begonnen. Komt er een fusie van ABN Amro en Barclays? Of is de gestegen beurskoers een struikelblok? Andere internationale banken mengen zich in de strijd. En wellicht volgen er nog meer.

Zal er eindelijk duidelijkheid komen?

Dit wordt dé week voor dé bank. Over zeven dagen kan ABN Amro zichzelf hebben verkocht aan de Britse bank Barclays. Maar de onderhandelingen die al drie weken duren kunnen ook nog worden afgeblazen. De overname lijkt sinds gisteravond onzekerder dan ooit. ABN Amro maakte bekend een brief te hebben ontvangen van het Spaanse Santander, Het Belgisch-Nederlandse Fortis en de Royal Bank of Scotland. Inhoud: wij willen praten over overname. De strijd om de grootste bank van Nederland is begonnen.

Komende woensdag eindigt de periode waarin ABN Amro exclusief praat met Barclays over een samengaan. De twee hebben dan dertig dagen onderhandeld. De gesprekken begonnen kort nadat het speculatieve Britse beleggingsfonds TCI een open brief had gestuurd aan ABN Amro. The Children’s Investment Fund, dat nu 2 procent van de aandelen in ABN Amro zegt te bezitten, stelde dat de bank een veel te laag rendement heeft. TCI vraagt om een strategieverandering: samengaan met een andere bank of een opsplitsing.

Het is verre van zeker dat er woensdag witte rook verschijnt boven de ABN Amro-toren op de Amsterdamse Zuid-as. De twee banken hebben wel over een groot aantal zaken overeenstemming bereikt, zoals duidelijk werd toen zij hun onderhandelingen formeel bevestigden. De hoofdlijnen: hoofdkantoor in Amsterdam, juridisch een Britse vennootschap (plc), een Britse directievoorzitter, een Nederlandse president-commissaris en toezicht door de Nederlandsche Bank.

Maar diverse cruciale elementen moeten nog worden geregeld. Struikelblok nummer een: de prijs. De brief van TCI heeft een stormloop uitgelokt op de aandelen van ABN Amro. De helft van de aandelen is sinds 20 februari, toen de TCI-brief openbaar werd, van eigenaar gewisseld. Hun kooplust heeft de koers van ABN Amro tot en met gistermiddag dertig procent opgedreven. Gisteravond steeg het aandeel in New York nog eens 5 procent. Fijn voor ABN Amro aandeelhouders. Niet fijn voor Barclays. De Britten moeten wel een overnamepremie bieden bovenop de beurskoers. Maar Barclays moet ook zijn eigen beleggers achter zich houden. Dat is een prikkel om niet te hoog te bieden. Hoe meer de Britten bieden, hoe groter de kans op saneringen en hoe groter de kans op verkoop van grote dochters van ABN Amro om de rekening te betalen.

Daarbij komt nu een complicerende factor. De brief die het consortium van drie banken stuurde aan ABN Amro zal de druk op Barclays flink doen toenemen. Want wat doen deze drie banken als Barclays en ABN Amro er daadwerkelijk uitkomen? De kans lijkt klein dat ze zich stilletjes zullen terugtrekken nadat ze de afgelopen weken kennelijk overeenstemming hebben bereikt over een mogelijk bod op de Amsterdamse bank. Bovendien zijn daar TCI en de andere aandeelhouders, onder wie ten minste nog drie hedgefondsen. Zij willen de hoogste prijs en zullen de prijs proberen op te drijven door de diverse partijen tegen elkaar uit te spelen. Bovendien is er een kans dat nog meer banken zich zullen mengen in de strijd.

Over wat ABN Amro precies waard is zijn de rekenmeesters het niet eens. De bank heeft grote dochters in vier zogenoemde thuismarkten: Nederland, Italië, Brazilië en de Verenigde Staten. Verder heeft het kleine activiteiten in een groot aantal andere landen. Analisten verschillen nogal van mening over wat het aandeel zou moeten kosten met koersen die uiteenlopen van 20 tot 32 euro. Vooral de prognoses over welke maatregelen de bank nog kan treffen om de waarde te laten stijgen zorgen voor de bandbreedte.

Dankzij het tumult staat het aandeel nu hoger dan ooit tevoren. Het werd de afgelopen weken verder opgestuwd omdat analisten schreven dat andere geïnteresseerde banken nog meer kunnen bieden. Volgens Merrill Lynch – tevens adviseur van de drie banken die zich nu melden – zou het Britse HSBC 48 euro per aandeel op tafel kunnen leggen. Santander 41 euro, BBVA uit Spanje 38 euro en de Royal Bank of Scotland 37 euro. Volgens het lijstje van Merrill is 35 euro de prijs die Barclays kan ophoesten. Of die banken dit ook wíllen betalen is een ander verhaal. Het mogelijke bod van Santander, Fortis en de Schotten zal resulteren in een opdeling van ABN Amro. De Spanjaarden zijn geïnteresseerd in Italië en Brazilië, Fortis zal de activiteiten in de Benelux willen hebben en de Royal Bank of Scotland de operatie in de VS.

Een opdeling is juist wat ABN Amro tot nu toe heeft willen voorkomen. Maar het lijkt vrijwel zeker dat dit nu toch zal gebeuren. Een dure overname van Barclays zal ook resulteren in verkopen en diep snijden in de organisatie. De bank zoals we die nu kennen zal ophouden te bestaan.