Een ver rood vierkant

Deze haarscherpe opname met de Palomartelescoop in Californië toont voor het eerst gedetailleerd de nevel rond de heldere en hete ster MWC 922. We kijken eigenlijk van opzij op de twee kegels van stof en gas die uit de ster worden geblazen, zo schrijven astronoom Peter Tuthill uit Australië en James Lloyd uit de Verenigde Staten deze week in Science. Die hebben samen de vorm van een diabolo. Opmerkelijk zijn verder de drie heldere ‘treden’ in de beide helften van die diabolo: onder een andere hoek bezien zouden ze waarschijnlijk ogen als ringen. Haaks op de middelste ‘trede’ lichten naar buiten toe lijnen op als de ‘tanden’ in een kam. Hoe de structuren ontstaan is niet opgehelderd, maar hun symmetrie is opvallend. Die wijst erop dat de omgeving van de ster heel rustig is, zonder sterrenwind of turbulentie van elders die de structuur zou verstoren. Omdat niet precies bekend is hoe ver weg MWC 922 staat en in welke fase van haar bestaan zij verkeert, is een vergelijking met andere spiegelsymmetrische nevels lastig. Maar ze zijn waarschijnlijk minder uniek dan eerder gedacht, schrijven de astronomen. (MvdH)