Ajax wacht na zege op NAC op de concurrentie

Ajax2NAC0

Ruststand 1-0. 18. Perez (strafschop) 1-0, 64. Babel 2-0. Scheidsrechter: Blom. Toeschouwers: 49.737.

Ajax-trainer Henk ten Cate gaat morgen een rustiek boottochtje maken op de Amstel en heeft dit weekeinde verder een gala bij zijn oude club Go Ahead Eagles. Hij en z’n selectie kunnen vandaag en morgen onbezorgd achterover leunen en kijken wat de concurrentie doet. Mede dankzij de speelkalender heeft Ajax de druk op lijstaanvoerder PSV en AZ opgevoerd door gisteravond NAC te verslaan. De Amsterdamse ploeg gaat zodoende minimaal één dag aan de leiding in de race om de landstitel.

PSV kan vanavond weer twee punten uitlopen, maar moet dan wel thuis FC Twente verslaan. En AZ dient morgen in Alkmaar tegen Vitesse aan te tonen dat het de klap van Bremen goed heeft verwerkt. Ten Cate, in een plaagstootje naar collega Louis van Gaal die dat eerder deed richting PSV-trainer Ronald Koeman: „Ik ben benieuwd hoe AZ dit gaat managen na die 4-1 nederlaag.” Bij winst komt AZ op gelijke hoogte met Ajax. Het team van Van Gaal heeft wel een beter doelsaldo.

De afdeling wedstrijdzaken van de KNVB plant elk jaar alleen de duels van de laatste twee speelronden op hetzelfde tijdstip: zondag 14.30 uur. Het gebeurt zelden dat drie teams op drie wedstrijden voor het einde van de competitie zo dicht bij elkaar zitten in de top van de eredivisie.

Ajax kon dus zonder een extra psychologische belasting NAC tegemoet treden. In tegenstelling tot Eerste Paasdag, toen de ploeg een wanprestatie leverde tegen RKC(2-2), durfde trainer Ten Cate het nu wel aan om zijn team met drie spitsen te laten opereren. Dat leverde in elk geval weer het herkenbare spel op waarmee de club in de laatste decennia furore maakte. Met Ryan Babel (links) en Tom de Mul (rechts) op de vleugels speelde Ajax veel vaker op de helft van de tegenstander. Het moest weliswaar voortdurend met de ruimte in de rug alert zijn op de razendsnelle tegenaanvallen van NAC, dat met voetballers als Edwin de Graaf, lang een plaag voor Edgar Davids, Maceo Rigters en Anouar Diba over spelers beschikt met een enorm loopvermogen.

Maar de ‘durf’ van Ten Cate werd ditmaal beloond. Ondanks het feit dat in de defensie Jaap Stam (hamstring) en Zdenek Grygera (knie) wegens blessures ontbraken. En Ajax bleek ook aanvallend te kunnen spelen zonder Wesley Sneijder die geschorst was. Kenneth Perez was op de positie van nummer tien achter de spitsen zijn logische vervanger. Ten Cate had de supersub van Ajax conform de rangorde als aanvoerder gekozen. Stam is zijn eerste man, Huntelaar de derde gegadigde.

Eerdere incidenten rondom Perez hebben dus geen invloed gehad op zijn status. Rondom de wedstrijd tegen PSV lekte uit dat Perez zich niet professioneel zou schikken in zijn reserverol. Verschillende spelers in de selectie zouden zich hebben gestoord aan het ‘irritante gedrag’ van de Deen. Eerder botste hij met Ten Cate en schold hij een grensrechter uit voor „kankerneger”. Als hij mocht spelen, maakte de voormalige AZ-speler niettemin duidelijk dat hij een aanwinst is voor Ajax. In 24 optredens, vooral invalbeurten, scoorde Perez tien treffers. Hij wordt mogelijk de vaste nummer tien van Ajax als Sneijder aan het einde van het seizoen vertrekt.

Ook tegen NAC was zijn inbreng aanzienlijk. Perez maakte het openingsdoelpunt uit een strafschop. Nadat Sander van Gessel bij een corner van Tom de Mul hands had gemaakt, legde Perez de bal op de penaltystip. Normaliter neemt Huntelaar de elfmetertrap, maar volgens Perez was afgesproken dat hij in deze wedstrijd het vonnis mocht vellen. Dat deed hij onberispelijk. Perez gaf daarna nog verschillende passes waaruit echter, mede door een gebrek aan scherpte, geen treffer ontstond. Desondanks verweet Ten Cate hem egoïsme toen hij Huntelaar een keer niet aanspeelde en voor eigen succes ging. Hetzelfde constateerde Ten Cate bij De Mul. „Dat was kwalijk. Daardoor verzuimden we 2- en 3-0 te maken.”

In de tweede helft had Ajax het een kwartier moeilijk. Ook bij NAC ontbrak gisteravond echter de scherpte. Met name De Graaf had een kans op de gelijkmaker, maar hij koos voor een extra beweging in plaats van op het doel van Stekelenburg te schieten. NAC-trainer Ernie Brandts: „Als je tegen Ajax niet scoort, heeft dat team zoveel kwaliteit dat het zelf de treffer maakt.”

In de 64ste minuut stelde Perez inderdaad met een passje Babel in staat om de wedstrijd te beslissen. Ajax had de marge kunnen vergroten toen John Heitinga van dichtbij naast kopte. Perez: „Het was een moeizame overwinning. Maar het is heerlijk dat we nu kunnen kijken wat de anderen doen.”