Geen death roll met een spalk

Door om te rollen kan de alligator prooien verscheuren.

Zijn staart is daarbij dodelijker dan zijn tanden.

Deze alligator kan geen death roll maken. Foto West Chester University Met een gespalkte staart kan een alligator geen ‘death roll’ maken, zo blijkt uit een Amerikaans experiment. (Foto West Chester University) West Chester University

Amerikaanse alligators en andere krokodillen hebben een even effectieve als gevreesde strategie om grote prooien te verslinden. Ze maken een zogeheten death roll, waarbij ze razendsnel om de lengteas van hun lichaam draaien. Daarbij verdrinken ze hun prooi en rijten ze deze aan stukken. Amerikaanse onderzoekers hebben nu met een hogesnelheidscamera uitgezocht hoe de krokodillen dit klaarspelen. Ze publiceren hun resultaten in het vakblad Journal of Experimental Biology.

Uit praktisch oogpunt en voor hun eigen veiligheid werkten de onderzoekers met jonge alligators (Alligator mississippiensis) van gemiddeld dertig centimeter lengte. Tijdens het experiment kregen de dieren met een tang aan het wateroppervlak een reepje vlees aangeboden. De alligators hapten toe, trokken een paar keer flink aan het vlees en maakten vervolgens een death roll, totdat er een stukje loskwam.

De video-opnamen maakten duidelijk dat elke rol werd ingeleid door het buigen van kop en staart in een C-vorm. De dieren hielden vervolgens voor- en achterpoten strak tegen hun lichaam. Deze houding hielden zij vol tijdens de rol. Na afloop strekten de dieren hun lijf weer en stopte het tollen. Wanneer de onderzoekers de staart van de alligators met een houtje spalkten, bleken zij niet meer in staat hun rol te maken.

De roltechniek van krokodillen lijkt op de manier waarop mensen een pirouette maken, bijvoorbeeld bij kunstschaatsen. Buiging van het lichaam en het intrekken van de ledematen veroorzaken vervolgens een versnelling van de draaisnelheid.

De kegelvormige tanden van krokodillen en alligators lenen zich uitstekend voor het grijpen en vasthouden van een prooi, maar zijn niet in staat vlees te verscheuren. Een krachtige pirouette in het water blijkt de oplossing.