Sluiter twijfelt over eigen rol

Na de nederlaag tegen Groot-Brittannië in de Davis Cup vraagt tennisser Raemon Sluiter zich af of hij nog meerwaarde heeft voor het team. „Ik heb niet genoeg gebracht.”

Danielle Pinedo

Raemon Sluiter is een gevoelsmens. In de zes jaar dat hij voor het Nederlandse Davis-Cupteam speelde stak hij zijn woede, verdriet en teleurstelling nooit onder stoelen of banken. Dat maakte hem immens populair. Of hij nu zijn beste tennis speelde – zoals bij zijn debuut tegen Juan Carlos Ferrero in 2001 – of van een modale tennisser als Jiri Novak verloor: tennisminnend Nederland stond massaal achter hem.

Ook zaterdag had de Rotterdammer het hart op de tong. Nadat Rogier Wassen en Robin Haase de dubbelpartij in de Davis-Cup-ontmoeting met Groot-Brittannië hadden verloren – waardoor Nederland op een 3-0 achterstand kwam – betwijfelde Sluiter tegenover een handvol journalisten of hij voor zijn land moet blijven spelen. „Ik heb de afgelopen dagen niet genoeg gebracht”, zei hij toen duidelijk werd dat niet Nederland maar Groot-Brittannië in september de play-offs speelt om een plaats in de wereldgroep. „Noch in het team, noch op de baan. Ik vraag mij af of ik nog wel meerwaarde heb.”

Zondag werd de eindstand in Birmingham op 4-1 bepaald nadat Robin Haase de Nederlandse eer redde door dubbelspecialist Jamie Murray in een driesetter te verslaan en de debuterende Igor Sijsling (19) in de slotpartij zijn meerdere moest erkennen in routinier Tim Henman: 2-6 en 3-6. Nederland is nu veroordeeld tot een duel met Portugal om handhaving in de eerste divisie van het landentoernooi, in september. De twee landen speelden de afgelopen decennia vier keer eerder tegen elkaar; Nederland won alle ontmoetingen.

De komende maanden gaat Sluiter nadenken over zijn rol in het team van Jan Siemerink. „Maar laat één ding duidelijk zijn”, zei hij, vechtend tegen zijn tranen, „de tegenvallende prestaties van Nederland zijn geen reden voor mij om te stoppen. Het is waar dat we in de afgelopen drie landenontmoetingen steeds met grote cijfers zijn verslagen. Maar al speel ik in groep vijf tegen Ghana, ik voel mij nergens te goed voor.”

Zijn twijfel heeft dieperliggende oorzaken: hij miste het begeleidingsteam van de voormalige Davis-Cupcaptain Tjerk Bogtstra – met wie hij nog altijd een hechte vriendschap heeft – en zijn oude ploegmaatjes Sjeng Schalken, Martin Verkerk, Peter Wessels en John van Lottum. Die waren, aldus Sluiter, „een rustpunt” in al die jaren. En misschien werd het ook tijd dat hij zich gezien zijn leeftijd (28) en klassering op de wereldranglijst (140) meer om zijn eigen carrière gaat bekommeren. „Als je door een snotneus van negentien opzij wordt gezet, besef je dat de tijd gaat dringen”, zei hij, doelend op zijn nederlaag tegen Andy Murray een dag eerder.

Siemerink wilde niets weten van een vertrek van de tennisveteraan, die de afgelopen vier jaar geen partij meer won in het landentoernooi. Want hoewel de 20-jarige Robin Haase in een paar dagen tijd veel progressie liet zien – hij verloor vrijdag met opgeheven hoofd van Tim Henman en was op de slotdag te sterk voor Jamie Murray – is hij volgens de Davis-Cupcaptain nog te onervaren om de kar te trekken. „Raemon heeft genoeg overwicht om jongere teamleden op hun broek te geven. Robin niet. Bovendien mag je niet van een tennisser van zijn leeftijd verwachten dat hij week na week vooruitgang boekt. Een terugval is niet ondenkbaar.”

Zo bezien is het waarschijnlijk een zegen dat Nederland de komende tijd geen deel uitmaakt van de wereldgroep. In de relatieve anonimiteit van groep 1 van de Europees/Afrikaanse zone – aangenomen dat Portugal in september wordt verslagen – kan Siemerink in stilte bouwen aan een nieuwe, jonge formatie. Robin Haase, Igor Sijsling, en Jesse Huta Galung mogen dan in de schaduw staan van hun beroemde leeftijdgenoten Andy Murray en Novak Djokovic, ze vormen wel de toekomst van het Nederlandse tennis. Martin Verkerk, Dennis van Scheppingen en Melle van Gemerden hebben volgens Siemerink weinig meer te zoeken in zijn team. Het is niet ondenkbaar dat hij hen in de toekomst passeert voor minder ervaren spelers als Thiemo de Bakker en wellicht ook Antal van der Duim.

„Maar dit team mag geen opleidingsteam worden”, haastte de Davis-Cupcaptain zich te zeggen. „Het doel blijft zo snel mogelijk terug te keren in de wereldgroep. En dat kan alleen met een mix van talent en routine.” Haase gaf zondag aan niet terug te deinzen voor een rol als kopman. „In dubbelpartijen neem ik al automatisch de leiding. Dat gebeurde ook in mijn partij met Rogier Wassen. Ik denk dat ik het wel in me heb om de kar te trekken.” Misschien ging het allemaal wat snel, zei de Hagenaar die vrijdag twintig jaar werd. „Maar ik ben er klaar voor.”